Iets meer dan twee maanden voor het begin van het Europese kampioenschap voetbal zijn er zorgen over de verdediging van onze Rode Duivels. Vorig jaar al spraken verschillende media over de dalende speelkwaliteit van de verdedigende spelers en die kritiek is niet verstomd. 
De Rode Duivels zagen alle kleuren van de regenboog in de afgelopen twee kwalificatiewedstrijden voor het WK in 2022. Wales kon de Rode Duivels in snelheid pakken en Tsjechië dreef onze landgenoten in het nauw. De vraag is of we echt verrast moeten zijn door het niveau dat onze spelers tonen?
 
Hectisch
 
We kunnen niet om de pot draaien: de snelle opeenvolging van (kwalificatie)wedstrijden eist een zware tol van alle spelers in onze nationale ploeg. Daarbovenop is de gemiddelde leeftijd van een Rode Duivel inmiddels gestegen tot boven de dertig jaar, een leeftijd waarop fysieke inspanningen steeds meer moeite gaan kosten. Zo kon de 35-jarige Thomas Vermaelen slechts de helft van de wedstrijd  tegen Wales uitspelen vanwege de strikte coronamaatregelen in zijn club in Japan, Vissel Kobe. Jan Vertonghen, 33 jaar oud, en Toby Alderweireld, 32 jaar, leken nog nooit zo ongemakkelijk te spelen in het nationale team. Deze verminderde prestaties hebben onvermijdelijk gevolgen voor de vleugelspelers, de achilleshiel van onze verdediging.
 
Thomas Meunier leverde zeker een uitstekende assist aan Thorgan Hazard tegen Wales, maar zijn niveau is nog lang niet wat het zou moeten zijn. Idem voor zijn vervanger Timothy Castagne, ook al kunnen we voor hem het excuus vinden dat men hem positioneert op de linkerflank waar hij niet zo goed kan presteren. Alleen Thomas Foket, die altijd gewend was aan een drie-achter-systeem, is erin geslaagd zijn reputatie waar te maken.
 
Verdedigen als een team
 
Ondanks sterkhouder Romelu Lukaku leden vooral de Rode Duivels wreed onder de Tsjechische aanvallen van afgelopen zaterdag. Het voetenspel van Thibaut Courtois hielp het team niet echt. Het aarzelende spel van Jason Denayer en de defensieve terugtocht van Kevin De Bruyne was ook geen aanwinst voor het team. In dit soort situaties kan je niet anders dan vaststellen dat we een Axel Witsel of een Eden Hazard missen, die in staat zijn om de tegenstander af te remmen wanneer dat nodig is.
 
Helaas is de kans groot dat deze twee spelers niet volledig beschikbaar of zelfs afwezig zullen zijn op de Europese kampioenschappen. Voor Roberto Martinez is het dan ook moeilijk om te speculeren over een mogelijke terugkeer van deze sterkhouders. Het zou zomaar eens kunnen dat de bondscoach de optie van binationale spelers gaat verkennen, te beginnen met de Belgisch-Nederlandse Pascal Struijk (Leeds), die een selectie bij de U21's van Nederland weigerde.

Toch moeten we onze bestaande ploeg niet meteen afschrijven, want spelers als Tielemans, Alderweireld en Vertonghen hebben in het verleden meermaals bewezen dat ze zichzelf kunnen overtreffen wanneer het er echt toe doet. Het lijdt dus geen twijfel dat ze op het juiste moment klaar zullen zijn voor de strijd.

Volg België - Wit-Rusland deze dinsdag 30 maart vanaf 20u25 op VTM.