Afwezig op het jongste WK, en uit op revanche: Italië vat zijn WK-kwalificatiecampagne aan met een duidelijke missie. Een nieuwe mislukking zal de toorn van ’s lands tifosi uitlokken. Het middenveld van de Squadra Azzura moet het fiere Italië naar het WK loodsen. 
13 november 2017 is een sombere dag in de geschiedenis van het Italiaanse voetbal. Die dag deelt Italië de punten met Zweden na een scoreloos gelijkspel in de terugronde van de barragematchen voor het WK 2018. In de heenronde wonnen de Zweden met 1-0. Italië zou niet aantreden op Russische bodem. In de laars is het treurnis troef.
 
Drie jaar en vier maanden later hoopt de Squadra Azzura uit zijn as te verrijzen op de vooravond van een nieuwe WK-kwalificatiecampagne. Het enige doel: de eindronde spelen. Het trauma van 2017 is nog zeer aanwezig in het achterhoofd van de Italianen, die er alles aan zullen doen om de nachtmerrie niet te herbeleven. De kwalificatie voor het EK 2020 was slechts een doekje voor het bloeden. Eer en prestige valt te behalen op het hoogste mondiale toneel: het WK in Qatar in november 2022. Daarvoor zal Italië eerst een paar hordes moeten nemen, te beginnen met Noord-Ierland, deze donderdag 25 maart om 20u45.
 
Getalenteerd middenveld
 
Om de missie tot een goed einde te brengen, kan Italië rekenen op een verjongd elftal in vergelijking met 2017. Het zwaartepunt ligt op een middenveld met wereldallures. Marco Verratti staat op zijn 28ste te boek als een ancien, ook al heeft de PSG-speler slechts 38 selecties op zijn actief. Met de ervaring die hij opdeed in Frankrijk wordt hij één van de leiders van deze selectie.

Ook de naam van Nicolo Barella moet worden vermeld. De speler van Inter Milaan scheert dit seizoen hoge toppen met zijn ploeg. Hij belichaamt het vernieuwde Inter met aan zijn zijde onder anderen Stefano Sensi, eveneens geselecteerd door Mancini.

Andere middenvelder in vorm dit seizoen en opgeroepen voor de nationale ploeg: Lorenzo Pellegrini. De middenvelder van AS Roma heeft zich de voorbije seizoenen opgeworpen als één van de beste Italianen op zijn positie in de Serie A. Als tweebenige speler is hij een interessante pion in de rol van draaischijf op het Italiaanse middenveld.
 
Kanonnen in de aanval
 
Ook voorin zijn de Italianen goed gewapend. Met jongens als Kean, Insigne, Immobile, Belotti en Berardi zijn de doelpunten quasi verzekerd. Kean heeft bijvoorbeeld al 11 doelpunten in 20 matchen in de Ligue 1 op zijn naam staan, terwijl Immobile en Insigne respectievelijk al 14 en 13 treffers in de Serie A gemaakt hebben. Kan tellen.
 
Blijft nog afwachten hoe Mancini de mayonaise kan doen pakken. Veel hanen op één erf. In de Nations League eindigde Italië als eerste in zijn poule met drie zeges en drie gelijke spelen. Een vertrouwensboost die zijn vruchten zal afwerpen tegen Noord-Ierland.
 
Volg de match Italië-Noord-Ierland donderdag 25 maart live vanaf 20u35 op Eleven Sports 2, beschikbaar in het All Sports-pakket van Proximus Pickx.