Gareth Bale, de ster in de Welshe selectie, is zich ervan bewust dat Wales de Rode Duivels in het verleden vaak lastige wedstrijden heeft bezorgd. "Maar het verleden telt niet voor de toekomst", zo verklaarde de aanvoerder daags voor de match in Leuven, op de eerste speeldag van de WK-voorronde.
"De voorbije jaren in ogenschouw genomen, ben ik zelden zo matchfit geweest als nu. Ik voel me fris en ben er klaar voor", zei de 87-voudige international, die dit seizoen door Real Madrid wordt uitgeleend aan Tottenham Hotspur. Onder José Mourinho kreeg Bale nog niet helemaal zijn topvorm te pakken. Geplaagd door blessures speelde hij bij de Spurs slechts 12 van de 29 competitiematchen. In de voorbije vijf Premier League-wedstrijden waarin hij in actie kwam, was hij echter wel goed voor vier doelpunten en twee assists.

"Wanneer het niet goed gaat bij een club doet het mentaal deugd even bij de nationale ploeg te zijn", verwees de 31-jarige winger naar onder meer de recente verassende uitschakeling van de Spurs in de Europa League door Dinamo Zagreb.

Bale is dus klaar om de Rode Duivels een lastige avond te bezorgen, zoals in de kwartfinale van het EK 2016. Toen wonnen de Welshmen met 3-1. "Tegen België hebben we in het recente verleden successen behaald. Op het EK toonden we een groter verlangen naar en geloof in de zege, denk ik. En in voetbal wint niet altijd het beste team. Maar het verleden telt niet voor de toekomst. Het wordt een moeilijke wedstrijd morgen. België heeft een goed team met enkele fantastische aanvallende spelers. Wanneer we tegen hen spelen, weten we dat we veel zullen moeten verdedigen en dat we vaak de bal niet zullen hebben."

Wales wist zich nog maar één keer te plaatsen voor het WK, in 1958. "We dromen er echt van om het WK te spelen met Wales. We zullen er deze campagne alles aan doen", vertelde Bale. "Ik ben al vijftien jaar international en daarin heb ik Wales echt zien groeien. Recent plaatsten we ons voor twee EK's, nu willen we ons voortdurend kwalificeren voor grote toernooien. Het is misschien de laatste kans voor de generatie van mij en Joe Allen om ons te plaatsen voor een WK."

Bale liet verder nog optekenen dat hij na dit seizoen gewoon terugkeert naar Real Madrid, waar hij nog een contract heeft tot 30 juni 2022. "Verder in de toekomst heb ik nog niet gepland, om eerlijk te zijn."