Even zag het ernaar uit dat Romelu Lukaku de eerstvolgende wedstrijden met de Rode Duivels ou moeten missen omdat COVID hem in Milaan hield. Om hem eventueel te vervangen, schakelde bondscoach Roberto Martinez Christian Benteke terug in. De aanvaller van Crystal Palace keert na enkele maanden in mindere conditie terug naar zijn niveau van weleer en moet deze kans met twee handen stevig grijpen.
 

De Rode Duivels vreesden even dat ze aanstaande woensdag niet zouden kunnen rekenen op hun sterspits. Lukaku zat vast in Milaan door een corona-uitbraak in zijn club. Het bezorgde Martinez heel wat kopzorgen, want Big Rom is altijd een van de belangrijkste troeven in de aanval van ons nationaal elftal. 

Om het gemis te compenseren, schakelde de bondscoach Michy Batshuayi en Christian Benteke, teamgenoten bij Crystal Palace, opnieuw in. Divock Origi moest daardoor wel thuisblijven. Batshuayi staat al sinds 13 februari niet meer in de basis bij Palace, Benteke dan weer wel.

Het vertrouwen herwinnen

Maar die basisplaats is voor Benteke geen vanzelfsprekendheid. Zijn manager wilde Benteke zien vertrekken, maar de Rode Duivel vond aan het einde van zijn contract in juni alsnog de mogelijkheid om een contractverlenging in de wacht te slepen. Sinds december vond hij zijn goede vorm terug en herstelde hij het vertrouwen in zichzelf, zijn manager én zijn team. Hij kon op die manier zijn plaats in de basiself terugwinnen.

Die remonte vertaalt zich terug in cijfers, want Benteke is ferm op dreef. Sinds december scoorde de voormalige spits van Genk en Standard maar liefst vijf doelpunten in zestien competitiewedstrijden. Dat is minder indrukwekkend dan zijn eerste seizoen in de Premier League, wanneer hij voor Aston Villa 27 goals in 47 wedstrijden scoorde, een negental jaar geleden. Maar met zijn huidige vorm doet Benteke het wel beter dan in zijn afgelopen drie seizoenen, toen hij amper zijn niveau van weleer haalde.

De rol van Big Ben zal dus niet alleen in de boekhouding terug te vinden zijn. Bij Palace kan de Belg zich ook onderscheiden door zijn vechtlust en zijn hoofdspel. Hij kan daardoor ook in de verdediging van dienst zijn. Zijn kwaliteiten konden coach Roy Hodgson er ook van overtuigen om Benteke al enige tijd als beste aanvaller naar voor te schuiven.

Schud de hiërarchie wakker

Benteke hoopt dan ook dat Martinez hem speelminuten geeft. Al lang voor hij plaats moest maken voor Lukaku, is Benteke in een neerwaartse spiraal beland. Hij werd naar een lagere plaats in de hiërarchie geduwd, waardoor hij de laatste jaren pas als derde of vierde spits werd beschouwd. 

Maar zo’n dingen kunnen wel snel veranderen. Benteke stelde nog nooit teleur in de nationale ploeg en zal wellicht ook nu opnieuw schitteren. Batshuayi daarentegen ontbreekt momenteel aan ritme, het zal dus eerder Benteke zijn die kans maakt op speelminuten als de kans zich nog eens voordoet. Benteke was er niet bij op het WK van 2018 en speelde in 2020 slechts 22 minuten voor de Duivels. Benteke moet de kansen dus met beide handen grijpen om te bewijzen - niet in het minst aan Martinez - dat hij nog steeds een hoog niveau haalt. 

De wedstrijd tussen België en Wales is op woensdag 24 maart vanaf 20u20 te volgen op VTM.