Roberto Martinez maakte vrijdag zijn selectie voor de eerste kwalificatiewedstrijden voor de Rode Duivels voor het WK 2022 in Qatar bekend. Albert Sambi Lokonga is nieuw gezicht van onze selectie naast Orel Mangala, een verdiende erkenning voor de jongeman die sinds de start van dit seizoen meer dan eens uitpakte op het middenveld bij Anderlecht.
 
Op 9 januari hield heel België zijn adem in. In een Bundesliga-wedstrijd met zijn club Borussia Dortmund tegen Leipzig blesseerde Axel Witsel zichzelf en moest hij hinkend het veld verlaten. Het vonnis was slecht, baslecht: een scheur in de achillespees en een verplichte operatie. Ondanks een noodzakelijke revalidatie van zes maanden begint de Rode Duivel aan een race tegen de klok om toch speelklaar te zijn tegen het EK dat begint op 11 juni.
 
Roberto Martinez van zijn kant, kan het zich niet veroorloven om op een wonder te wachten. Hij moet oplossingen vinden voor het uitvallen van Witsel en vindt die in de eerste plaats bij Albert Sambi Lokonga en Orel Mangala. De middenvelder van Anderlecht, nog maar net 21 jaar oud, bewees zijn kwaliteiten al in een aantal briljante dribbels en passes op het veld met paars-wit.

Wetenschap van defensieve tactiek
 
Het is alomgeweten dat onze nationale ploeg zich vaak defensief toont in interlands. Ook Albert Sambi Lokonga beheerst deze tactiek en kon meer dan eens de verdediging van Anderlecht ontlasten door het de tegenpartij onmogelijk te maken om lange en preciese passes te maken. De middenvelder weet vaak mentaal én fysiek zijn tegenstander te overklassen. In februari won hij zelfs meerdere duels tegen de gigantische Racing Genk-spits Paul Onuachu, topscorer in onze competitie.
 
Men zegt vaak dat een verdediger vaak te weinig reflexen van een aanvaller heeft. Het nummer 48, verwijzend naar zijn geboorteplaats, bewijst echter het tegendeel. Net als zijn broer, Paul-José M'Poku, beschikt het Anderlecht-wonderkind over een ongelooflijke techniek. Hij stond lang in de aanval en maakte vaak het verschil op die plek. Door zijn kwaliteiten in het middenveld én de aanval, past zijn speelstijl bij de rust van Witsel en de passkwaliteit van Kevin De Bruyne
 
Sambi Lokonga in de voetsporen van Tielemans?

De voormalige international bij de U21 speelt al sinds 2017 op het hoogste niveau en kan in de aankomende wedstrijden bij de Rode Duivels de stap hogerop nemen. Ondanks zijn technische kwaliteiten werd hij bij het begin van dit seizoen voor velen als te mals beoordeeld. Onder Vince The Prince deed hij nog meer ervaring op. Bij afwezigheid van Hendrik Van Crombrugge mocht Albert zelfs als aanvoerder starten, waardoor hij zijn plek in de basis verzekerde.
 
Door de steeds groter wordende talenten die Lokonga de laatste maanden etaleerde, kon hij heel wat supporters en waarnemers overtuigen van zijn kunnen. Ook de coach zag zijn talenten als natuurlijke leider: "Hij is een jongen die simpel speelt en bovengemiddelde kwaliteiten heeft voor een jonge speler. De manier waarop hij progressie maakt, kan hem een plaats in de ploeg voor het EK opleveren, alsook een toptransfer. Maar liefst nog niet meteen", lacht Vincent Kompany. Het jonge wonderkind werd eerder al genoemd bij AS Monaco en kan daardoor in de voetsporen van Youri Tielemans treden. De twee hebben nog een gelijkenis, zijn allebei afkomstig uit Neerpede. Hebben ze ook allebei gemeen dat Martinez hen in de basis van het nationale elftal inschakelde? Dat is voorlopig nog afwachten, maar de afwezigheid van Axel Witsel op het EK kan wel een handje helpen.
 
De wedstrijd tussen België en Wales is woensdag 24 maart vanaf 20u20 te volgen op VTM.