The Thunder is dit seizoen begonnen aan een uniek project: een nieuwkomer als coach die een team samenstelt met heel wat opkomende talenten, aangevuld met ervaren veteranen. Het team van de huidige coach Mark Daigneault startte het seizoen onderaan de ranglijst maar kan alsnog verrassen. De toekomst het team ziet er dus rooskleurig uit. 
 
In juli 2019 moest the Thunder afscheid nemen van hun iconische speler: Russel Westbrook, die werd geruild voor Chris Paul. De algemeen directeur van de ploeg, Sam Presti, ging verder op zijn elan en regelde nog een transfer: die van de veelbelovende Shai Gilgeous-Alexander. Waar de Oklahoma’s maar moeizaam in de competitie van start gingen, konden ze door de veelzijdigheid van hun team al enkele keren verrassen in een competitie die er door de coronapandemie helemaal anders uitziet. Met gevestigde waarden als Steven Adams of Danilo Gallinari konden de mannen onder begeleiding van (toen nog) Billy Donovan de play-offs bereiken. Die play-offs eindigden wel op een sisser, want ze werden er in de eerste ronde in Game 7 uitgekegeld door de Rockets met het huo Harden en… Westbrook.
 
Plaats maken voor jongeren
 
Het nieuwe seizoen kreeg dankzij Presti een duidelijke boost. Presti wil zijn team duidelijk weer veel beter laten presteren en schuwt daarvoor geen investeringen. Hij liet spelers als Chris Paul, Steven Adams, Danilo Gallinari, Dennis Schroder, Nerlens Noel gaan en maakte plaats voor nieuwe keuzes. Dankzij de NBA Draft mag elk team twee jonge spelers selecteren die zich kandidaat kunnen stellen om in de NBA te spelen. Tegen 2026 zou Thunder kunnen profiteren van die drafts, net zoals ze de laatste keer deden. Dankzij dat systeem trokken ze onder anderen spelers als Kevin Durant, Russel Westbrook en James Harden aan. Elk van hen groeide uit tot sterspeler in Oklahoma en ver daarbuiten. 
 
In de draft van dit seizoen zette Oklahoma haar zinnen op het Servische talent Aleksej Pokusevski en de Fransman Théo Maledon. Pokusevski groeit momenteel in de G-League uit tot een van de sterkhouders, Maledon liet in de NBA al erg mooie dingen zien. Daarnaast haalde the Thunder ook Luguentz Dort, Darius Bazley en Hamidou Diallo naar Oklahoma. De aanwinsten zorgen voor veel verjonging naast gevestigde waarden als Al Horford of George Hill. De ploegleiding laat hen nog niet gaan omdat die hun tonnen ervaring met plezier zullen delen met de nieuwkomers. 
 
Goudklomp Shai Gilgeous-Alexander
 
Alle investeringen in nieuw talent vormen een onderdeel van een masterplan: een ploeg bouwen rond Shai Gilgeous-Alexander. Na een eerste seizoen als rookie bij de Clippers, groeide SGA vorig jaar uit tot een absolute topper. De 22-jarige heeft alles wat een topspeler moet hebben in zich. Ook in de statistieken laat hij zich gelden, met gemiddeld 23 punten, 5 rebounds en 6 assists per wedstrijd. 
 
De resultaten van het team van Mark Daigneault zijn dan ook navenant. Ze haalden een record van 15 overwinningen waardoor het team keer op keer kan verbazen. Oklahoma lijkt dan ook goed op weg om binnen een paar seizoenen aan te kloppen bij de topteams in de NBA. Misschien zien we hen binnen enkele jaren terug in een NBA-finale? 
 
Wil je deze jonge talenten aan het werk zien? Je kan aanstaande zaterdag de wedstrijd van Oklahoma tegen een andere seizoensrevelatie, de New York Knicks, bekijken vanaf 20u. Je kan de wedstrijd live volgen op Eleven Sports 2, beschikbaar in de All-sportsoptie van Proximus Pickx
 
Het weekendprogramma van de NBA:
 
Zaterdag 13 maart:
Memphis Grizzlies - Denver Nuggets vanaf 2 uur ’s nachts op Eleven Sports 2
Oklahoma City - New York Knicks vanaf 20 uur op Eleven Sports 2
 
Zondag 14 maart:
Golden State Warriors - Utah Jazz volgt vanaf 21 uur op Eleven Sports 2
Philadelphia 76ers - San Antonio Spurs: vanaf 23u30 op Eleven Sports 2