De beslissing om Belgische shorttrackers met de Nederlandse selectie in Heerenveen te laten trainen is juist geweest. Dat verklaart Corné Lepoeter, de voorzitter van de Koninklijke Belgische Snelschaats Federatie (KBSF), na het zilveren succes van Hanne Desmet op het WK in het Nederlandse Dordrecht.
Na de Olympische Winterspelen van 2018 kregen Stijn en Hanne Desmet de kans om onder leiding van bondscoach Pieter Gysel zich met de Nederlandse toppers verder te bekwamen in het schaatsen op de korte binnenbaan. "Daar is toen best wat kritiek op geweest", herinnert Lepoeter zich. Critici vonden het geen goed idee om de beste schaatsers te scheiden van de rest.

"Maar de laatste jaren is daarnaast in Hasselt een goed functionerend opleidingscentrum voor jonge shorttrackers opgericht", stelt Lepoeter. In ijshal De Schaverdijn heeft de selectie van de coaches Steven Peeters en Maarten Slembrouck meer ijsuren dan in het verleden. Lepoeter denkt daarmee te bouwen aan een Belgische schaatscultuur. Gysel bevestigt dat de mogelijkheden in Hasselt gunstig zijn en dat er financieel sprake is van een stabiele basis. "We kunnen op voorhand over een langere termijn plannen. Maar corona kan ook veel op losse schroeven zetten", weten Lepoeter en Gysel.

"Het programma in Hasselt groeit sneller dan we hadden gedacht?, zegt Gysel. De afgelopen maanden trainde de Kroatische ploeg mee in Hasselt. Door meer schaatsers in de piste zijn wedstrijden op training makkelijker te simuleren. Gysel hecht veel belang aan de vorming van een aflossingsploeg. "Het was voor de Spelen van 2018 een grote droom een relay op de been te brengen. Daar waren we dichtbij. Negende, terwijl de beste acht zich plaatsten. Nu moeten we kunnen meedoen.?

Daarbij denkt Gysel aan de aflossingskwartet bij de mannen en aan een mixed relay (twee vrouwen en twee mannen). Voor de mannenaflossing heeft hij ook de twee schaatsers nodig die op 10 december bij de training in Hasselt ten val kwamen en ernstige blessures opliepen, Ward Pétré en Adriaan Dewagtere.

Dewagtere was er al weer bij toen voor het WK een time trial werd gehouden. "Het is miraculeus hoe hij is hersteld van die snijwond?, diept Gysel op. "Zijn bil was over dertig centimeter opengesneden. De slagader die aan de voorkant zit was doorgesneden.? Ward Pétré, die bij de val onder meer een breuk net boven de enkel opliep, was het afgelopen weekend in Dordrecht. Hij stond nog wat wankel op de benen. "Ik mag mijn linkerbeen niet te veel belasten?, meldde hij. Maar Pétré had al wel op het ijs gestaan, op ijshockeyschaatsen.