Na het voorgerechtje op donderdagavond met meteen twee finaleplaatsen voor ons land, barst het EK indooratletiek in het Poolse Torun vrijdag helemaal los. Liefst zestien Belgen treden er dan in de loop van de dag in competitie.
Met Nafi Thiam speelt Team Belgium dan meteen een van zijn belangrijkste medailletroeven uit. Voor de regerende olympische kampioene op de zevenkamp wordt het in Polen de eerste meerkamp sinds het WK atletiek van 2019 in Doha. In 2017 in Belgrado veroverde ze al de Europese indoortitel, en dat was meteen ook haar laatste vijfkamp. Op het vorige EK, in 2019 in Glasgow, was ze er vanwege een kuitblessure niet bij.
Thiam heeft dit seizoen haar beste vorm nog niet te pakken, ze heeft geen specifieke - en dus technische - voorbereiding op een indoorseizoen gehad en liep enkele weken geleden ook nog eens een coronabesmetting op, waardoor ze bijna een week niet kon trainen. Zelfs met een benadering van haar beste niveau wordt ze echter in staat geacht om voor het goud te kunnen gaan in Torun. Met Katarina Johnson-Thompson is haar belangrijkste concurrente niet van de partij in Polen. De Britse staat aan de kant met een achillespeeskwetsuur. Een verbetering van het Belgisch record van Tia Hellebaut zal waarschijnlijk niet voor dit jaar zijn. En dan is er ook nog Noor Vidts, die zich steeds meer mengt in de debatten op de vijfkamp.
Met Dylan Borlée, Alexander Doom en Christian Iguacel starten er drie Belgian Tornados in de individuele 400m. Zij werden gedelibereerd door de atletencommissie. Die individuele 400m zal met argusogen gevolgd worden, want op basis daarvan zal coach Jacques Borlée knopen doorhakken voor de plaatsen bij de Tornados en de startorde. Daarnaast is het ook belangrijk dat er ritme kan opgedaan worden met het oog op de Spelen. Dylan Borlée start vrijdagvoormiddag in baan 3 van de eerste reeks, Iguacel in baan 4 van de derde reeks en Doom in baan 3 van de vierde reeks. De top twee stoot telkens door naar de halve finales.
De Belgian Cheetahs grepen in extremis naast een startbewijs voor het EK indooratletiek en dus moeten Cynthia Bolingo, Camille Laus en Hanne Maudens vrijdagvoormiddag aan de bak in de reeksen van de individuele 400m. De 28-jarige Bolingo kroonde zich onlangs in Louvain-la-Neuve tot Belgisch kampioene en met een tijd van 52.72 dook ze toen één honderdste onder de EK-limiet. Camille Laus (52.79) en Hanne Maudens (53.52) werden wat later gedelibereerd door de atletencommissie. Bolingo start in de derde reeks in baan 3, Laus in de tweede reeks in baan 3 en Maudens in baan 2 van de vijfde reeks. De top twee van elk van de zeven reeksen en de beste vier verliezende tijden plaatsen zich voor de halve finales van vrijdagavond. De finale vindt zaterdagavond plaats.
Op de 1.500m bij de vrouwen wordt het uitkijken naar Elise Vanderelst van Lindsey De Grande. De 24-jarige Vanderelst verbeterde onlangs op de World Indoor Tour atletiekmeeting het Franse Liévin het Belgische record met liefst vier seconden naar 4:05.71, waarmee ze de EK-kwalificatie afdwong. Beter nog, met een dergelijke tijd op de tabellen, de snelste van alle deelneemsters, heeft ze een reële medaillekans in Polen. De finale is het eerst doel.
Voor de 31-jarige De Grande is het haar tweede EK bij de elite, tien jaar geleden in Parijs werd ze zesde. Nadien sloeg het noodlot toe en werd er chronische leukemie vastgesteld, een aandoening waar ze nog steeds mee worstelt. Het feit dat De Grande erbij is in Torun, is al een overwinning op zich. Tegelijkertijd droomt ze van de kwalificatie voor de Spelen. Vanderelst start in de eerste reeks, De Grande zit in reeks twee. De top twee van elke reeks en de beste drie verliezende tijden stoten door naar de finale.
In de 800m bij de vrouwen werden Mirte Fannes en Vanessa Scaunet gedelibereerd. Fannes zit in de tweede reeks in baan 4, Scaunet in baan 2 van de vierde reeks. De top drie van elke reeks stoot telkens door naar de halve finales.
In het avondprogramma is het uitkijken naar de 800m bij de mannen, met daarin Eliott Crestan en Aurèle Vandeputte. Crestan wordt hier en daar al genoemd als potentiële medaillekandidaat op de 800m op het EK indooratletiek in Torun, maar de 22-jarige Namenaar wil op zijn tweede EK bij de senioren de lat niet meteen te hoog leggen. In Berlijn sneuvelde hij in 2018 in de reeksen.
Nochtans hoeft het niet te verwonderen dat Crestan beschouwd wordt als medaillekandidaat. Begin februari verbeterde hij in het Franse Metz immers het zeventien jaar oude Belgische indoorrecord van Joeri Jansen. De 1:46.40 die hij op de tabellen zette kan ook in Polen deuren openen voor de nummer drie van het WK U20 in 2018. Op de deelnemerslijst heeft hij daarmee de tiende tijd dit seizoen achter zijn naam. Vandeputte zit in baan 1 van de derde reeks, Crestan in baan 6 van de zesde en tevens laatste reeks. Een top drie is nodig om door te stoten naar de halve finales.
In het hoogspringen bij de vrouwen viert Merel Maes vrijdagavond op amper zestienjarige leeftijd haar EK-debuut. Met een sprong over 1m91, een verbetering van haar eigen beste wereldjaarprestatie U18 en Belgisch record U18 met drie centimeter, kroonde ze zich een tiental dagen geleden in Louvain-la-Neuve tot Belgisch kampioene en werd ze uiteindelijk gedelibereerd voor het EK. Negen geplaatste atletes doen voorlopig beter dan de 1m91 van Maes, de Oekraïense Yaroslava Mahuchikh is de enige die dit seizoen al over de twee meter sprong (2m06). Een specifiek resultaat heeft de Oost-Vlaamse echter niet in gedachten.
Stijn Baeten sluit de dag tot slot af met zijn droomfinale in de 1.500m.