Cleveland en Golden State, het vorige decennium vormden zij dé rivaliteit van de NBA, met vier opeenvolgende finales die tussen de twee ploegen beslecht werden. De Warriors gingen drie keer met de prijs lopen, maar de overwinning van de Cavaliers van LeBron James in 2016 was er eentje voor de geschiedenisboeken.
De Golden State Warriors schreven geschiedenis tussen 2014 en 2019, toen ze vijf keer na elkaar de finale van de NBA haalden en er daar drie van wonnen. De “Golden Dynasty” was in die periode quasi onstopbaar. Stephen Curry nam het voortouw, geflankeerd door Klay Thompson, André Iguodala, Draymond Green en vanaf 2016 Kevin Durant.
 
Een te duchten tegenstander stond op voor de mannen van Steve Kerr: de Cavaliers van een zekere LeBron James. De tweevoudige NBA-kampioen met Miami keerde in 2014 terug naar Cleveland, waar hij in 2003 gedraft was. Zijn enige doel: de stad een eerste NBA-titel bezorgen. De ploeg rekende op hun “Big Three”, bestaande uit James, Kyrie Irving en Kevin Love, die uit Minnesota teruggekeerd was. Dat eerste jaar haalden de Cavaliers de finale, maar ondanks een uitzonderlijke prestatie van LeBron, slikten ze een 4-2 nedelaag tegen de ploeg van Stephen Curry.
 
Wraak
 
Na die nederlaag besloot LBJ zijn contract te herzien en zichzelf op de markt te zetten. Zo oefende hij wat druk uit op zijn ploeg, om hen aan te porren om meer talent aan te trekken. Uiteindelijk tekende hij opnieuw bij Cleveland en zette het team weer een pad uit naar die eerste titel. De Cavaliers eindigden het seizoen in het Oosten op de eerste plaats, maar wisselden intussen van coach. Het boterde niet tussen David Blatt en enkele spelers, dus Tyrron Lue kwam hem vervangen.
 
In de play-offs lieten ze geen enkele steek vallen tegen de Detroit Pistons (4-0). De Hawks ondergingen hetzelfde lot. De Toronto Raptors konden wel twee slagen halen, maar niet de serie. En daarmee stond Cleveland voor het tweede jaar op rij in de finale tegenover de Golden State Warriors.
 
De spelers uit San Francisco hadden net een historisch seizoen achter de rug, waarin ze met 73 overwinningen in de reguliere competitie een record vestigden. In de finale van de Westelijke conference kwamen de Warriors op 3-1 achterstand tegen het Oklahoma City van duo Durant / Westbrook, maar ze kwamen terug en stonden neus aan neus met de Cavaliers, klaar om opnieuw de titel mee te nemen naar huis.
 
Een ideale start voor de Warriors
 
Hun tegenstanders hadden een paar dagen meer gekregen om te recupereren, maar toch moesten LeBron James en de zijnen wedstrijd 1 uit handen geven met 104-89. En het werd nog erger voor Cleveland, want ook in de tweede wedstrijd stonden ze met een achterstand van 34 punten met de rug tegen de muur. In wedstrijd 3 krabbelden ze recht en dankzij een magistrale prestatie van James en Irving wonnen de Cavaliers met 30 punten voorsprong.
 
In de vierde match stond Cleveland aan het begin van het vierde quarter nog op voorsprong, maar de overwinning glipte door hun vingers. Nota bene LeBron James verloor de bal meermaals. Golden State stond op 3-1 en was nog een haar verwijderd van de tweede opeenvolgende titel. Maar tijdens die vierde wedstrijd was een handgemeen ontstaan tussen LeBron James en Draymond Green. Die laatste werd geschorst voor de vijfde wedstrijd en dat zou gevolgen hebben.
 
Een historische comeback
 
Nog nooit was een ploeg in de finale van de NBA teruggekeerd van een 3-1 achterstand om dan de laatste wedstrijd te winnen. De Cavaliers stonden op het punt om daar verandering in te brengen. In de vijfde match scoorden James en Irving elk 41 punten, waardoor ze de hoop van hun ploeg in leven hielden. In de volgende wedstrijd herhaalde LBJ die prestatie en beide ploegen mochten zich opmaken voor de nakende 7de match.
 
Die laatste speelde zich af op het veld van de Warriors. In de Oracle Arena gaf geen van beide teams een duimbreed toe. Tijdens de laatste minuten van de wedstrijd bleef de score een tijd lang staan op 89-89. De spanning was te snijden. André Iguodala zette de aanval in op het net van de Cavaliers en dacht voor de Warriors het verschil te betekenen, maar dan dook LeBron uit het niets op om hem af te stoppen. Kyrie Irving scoorde een driepunter en van aan de vrijworplijn maakte James er 93-89 van.
 
Het was een ongelooflijke overwinning voor Cleveland, dat 50 jaar lang achter een de trofee aan had gehold. Het verloop van de finale, maar ook de meesterlijke prestaties van het duo James / Irving, maken van deze finale een onvergetelijk sportmoment voor elke NBA-liefhebber.
 
Andermaal… In sport is alles mogelijk!