Het afgelopen jaar werd gekenmerkt door een aantal gebeurtenissen die jij en ik liever niet hadden meegemaakt, zoals een pandemie die een groot deel van de planeet heeft verlamd. Maar aan de andere kant heeft 2020 ons ook verheugd met een aantal esportsgebeurtenissen die de geschiedenis van esports zullen ingaan en die velen zich nog lang zullen herinneren. Allee, het jaar is bijna afgelopen en we vieren dit met een kleine best-of van de momenten die de esportswereld hebben gekleurd in de afgelopen 12 maanden.

 

League of Legends: een overwinning van DAMWON tegen het publiek op de Worlds 2020

Dit evenement staat helemaal bovenaan deze lijst en dat is niet zonder reden. De League of Legends Worlds 2020-editie was inderdaad het eerste evenement dat offline doorging tijdens de gezondheidscrisis, die de wereld de afgelopen maanden dooreenschudde. Het bedrijf Riot werkte zeer nauw samen met de Chinese autoriteiten om ervoor te zorgen dat het evenement kon doorgaan, ondanks enkele broodnodige aanpassingen. De spelers werden daarom onderworpen aan een 14-daagse quarantaine en strenge reiscontroles. Over het algemeen was de community, zowel het publiek als de spelers, zeer tevreden.

Maar wat vooral indruk maakte, naast de inspanningen van Riot Games, was de prestatie van zij die er uiteindelijk in geslaagd zijn om de trofee te veroveren: DAMWON Gaming.

Ondanks de nederlaag tegen G2 in de halve finales van de editie van 2019 maakte het Zuid-Koreaanse team al indruk met zijn individuele talenten. De geschiedenis kon het daarbij hebben gelaten, maar neen. Als zichzelf respecterende competitiebeesten hebben de Koreanen dit jaar een grenzeloze vastberadenheid en een fantastische progressiecurve getoond. Ze verloren slechts twee van hun 18 gespeelde BO3’s in het reguliere seizoen. Tijdens de hele competitie was het team onhoudbaar voor zijn tegenstanders. Uit de wandelgangen horen we dat het team al op een absoluut monsterlijk niveau speelde tijdens de scrims (trainingswedstrijden; red.) waarin ze blijkbaar ongeslagen bleven. En het was met heel wat passie en vuur dat het team voor het Chinese publiek verscheen tijdens de grote finale tegen Suning. Na 4 rondes die niet erg spannend waren, mochten ze uiteindelijk de trofee in de lucht steken. DAMWON had een mooie overwinning op zak en de LCK heroverde zijn imago van dominante regio.

Team BDS op het dak van de wereld

Er zijn competitieve leagues waarin een team simpelweg over zijn tegenstanders heen lijkt te vliegen, zonder ooit de kleinste hindernis tegen te komen. In de Rocket League Championship Series is Team BDS een van die ufo’s waarvan we niet echt weten of ze op de juiste planeet zijn. Na de volledige opkoop van het ARG-team, inclusief de twee spelers Evan “M0nkey M00n” Rogez, Marc “MaRc_By_8.” Domingo en coach Javier “Kael” Ojeda, bracht de organisatie BDS enkele wijzigingen aan, waaronder de toevoeging van de Fransman Alex “Extra” Paoli. Het resultaat: een explosief trio dat nooit stopt met winnen, soms met verbluffend gemak.

Competitie na competitie heeft Team BDS al zijn tegenstanders tegen de grond gewerkt. In de herfst verzamelde BDS twee eerste plaatsen en eindigde het op de derde trede van het podium in het laatste evenement. De teamgenoten gaven hun tegenstanders opnieuw geen enkele kans tijdens de Europese Major, die georganiseerd werd om de major te vervangen die de beste teams ter wereld bij elkaar had moeten brengen. BDS voetbalde ook daar op een hoger niveau en veroverde de titel.

Het wintersegment bracht ook enkele positieve verrassingen met zich mee voor het trio, dat niemand meer kon tegenhouden, ook al waren de verschillen kleiner. BDS eindigde als eerste op het eerste regionale evenement, maar struikelde in het tweede. Het team heeft nog maar een paar dagen om zich voor te bereiden op het laatste winterevenement, voor de pauze die ons scheidt van het lentesegment.

Je zal het wel al begrepen hebben, dit zijn prestaties van superkampioenen. We kunnen niet wachten op het volgende wereldkampioenschap Rocket League om te ontdekken wat dit trio, dat in 2020 heel regelmatig was, voor ons in petto heeft.

G2 Esports verplettert de concurrentie tijdens de Ignition Series

Meteen na de lancering van Valorant zagen velen een even groot esportspotentieel in de FPS als games zoals Counter-Strike of League of Legends. En terecht, de nieuwe titel neemt op briljante wijze de codes over van de eerste, terwijl hij door de uitgever van de tweede, Riot Games, werd uitgebracht. We moeten trouwens niemand eraan herinneren dat het competitieve circuit ontwikkeld door de Amerikaanse studio, die heerst over de mondiale League of Legends-competities, niet moet onderdoen voor de beste. Eigenlijk is het een van de beste circuits.

Het is in dit bloeiende ecosysteem met zijn aanlokkelijke gameplay dat veel teams zich hebben gevormd. Soms onder de paraplu van organisaties, soms door totale improvisatie. Zo sloot een team, waar we de afgelopen maanden veel over gehoord hebben, zich aan bij G2. Gebouwd rond de sterspeler van het team, Oscar “Mixwell” Cañellas Colocho, veegde het team alles wat op zijn pad kwam genadeloos weg tijdens de eerste competitiemaanden.

Voor de komst van First Strike, het circuit onder leiding van Riot, werden de eerste competities georganiseerd onder de naam “Ignition Series”. Tijdens deze toernooien liet het team zien uit welk hout het gesneden is door simpelweg een clean sheet te realiseren met eindwinst op elk evenement, zonder enige uitzondering. De verwachtingen waren dan ook hoog voor de First Strike die Riot in de maand december organiseerde. Helaas voor G2 heeft de komst van een officieel circuit de grootste organisaties gepusht om het Europese team te volgen en het aantal teams dat in staat is om een toernooi te winnen vergroot. De G2’s verloren in de halve finales tegen Team Heretics. We willen de prestaties van onze landgenoot DavidP benadrukken, die ondanks zijn resultaten onlangs door de organisatie werd bedankt. Ondanks die kanttekening hebben de G2’s dit jaar een gek seizoen gehad, dat zeker mooie momenten zal inluiden voor de Valorant Champions Tour in 2021.

NEOM: algemene boycot

Op 29 juli bracht Riot Games, en meer in het bijzonder het LEC, de Europese competitie, een persbericht uit. Het berichtte over de toekomstige samenwerking tussen de belangrijkste league van het oude continent en een megastadsproject ter waarde van 500 miljard dollar dat ergens in het noordwesten van Saoedi-Arabië moest worden gebouwd. Hoewel het persbericht maar een paar regels telde, zorgde het voor een echte aardbeving binnen de League of Legends-community. De samenwerking riep inderdaad verschillende vragen op.

Wat was het probleem? Eerst en vooral de aard van het project zelf. NEOM was in de eerste plaats een megastadsproject dat midden in de woestijn aan de Rode Zee uit de grond moest komen. Dat is een regio die natuurlijk wordt bevolkt door verschillende stammen, die ondanks hevig verzet gedwongen werden hun land te verlaten. Een van de dorpelingen stierf bovendien tijdens de evacuatie van een van de dorpen door de politie in onduidelijke omstandigheden. Alsof dat nog niet genoeg was, werd het project gedragen door kroonprins Mohammed Ben Salman. Terwijl jij deze naam misschien nog nooit gehoord hebt, is hij zeker niet onbekend bij de LGTBQ+-gemeenschap, die door de kroonprins binnen zijn grenzen voortdurend wordt vervolgd. Hij wordt onder andere ook verantwoordelijk gehouden voor de toename van het aantal onthoofdingen in het koninkrijk. Een praktijk die, daar zijn we het over eens, helemaal niet charmant is. Je zal het vast begrepen hebben: deze prins behoort duidelijk tot de categorie van mensen waarop de esportswereld niet zit te wachten, ongeacht de dikte van zijn portemonnee. Verder werd gewezen op een zekere hypocrisie. De Amerikaanse studio heeft inderdaad verschillende evenementen opgezet om de LGBTQ+-zaak te ondersteunen en doneerde zelfs geld aan een organisatie.

We begrijpen dan ook dat de community en enkele medewerkers van Riot Games zich hebben geërgerd aan de aankondiging van dit partnerschap. De reactie liet trouwens niet lang op zich wachten. Na een uitbarsting van tweets waarin ze hun onbegrip en woede uitten, besloot het team van officiële commentatoren van de competitie een pauze in te lassen. Als het partnerschap werd gehandhaafd, zouden de wedstrijden zonder hen doorgaan, en dus zonder commentaar. Riot eindigde dus met een sponsor, maar zonder programma. Zoals je je kunt voorstellen, duurde het niet lang voor Riot Games een stap achteruitzette. De uitgever drukte zijn spijt en onhandigheid uit over deze aankondiging, die blijkbaar uitgerekend was voor net na de Berlin Pride Week om voor minder opschudding te zorgen. Missie gefaald dus. De aankondiging heeft ongetwijfeld een bittere smaak achtergelaten in de mond van een groot aantal waarnemers.

Katowice 2020: een verstoord begin van het jaar

Het is 24 februari. Voor de duizenden mensen die het evenement komen bijwonen, gaan de grote poorten open van de Spodek Arena, een prachtig gebouw dat dient als thuisbasis voor de grote hoogmis binnen esports die de IEM Katowice is. De competitie gaat van start terwijl geruchten de ronde doen dat de epidemie een wereldwijde impact zou kunnen hebben op de evenementenwereld. De groepsfase verloopt relatief rustig, terwijl de beste teams van het moment zich vrij gemakkelijk kwalificeren voor de volgende ronde.

De aankondiging komt er op de avond van de 27e, terwijl de play-offs op de 29e zouden beginnen. In een persbericht richting de toeschouwers die afkomstig zijn uit de hele wereld kondigt ESL aan dat de Poolse regering het evenement moet veroordelen en dat ze daarmee zijn deuren op slot doet voor het einde van de competitie. De teleurstelling is aan beide kanten voelbaar en dat is begrijpelijk. Voor de spelers betekent Katowice een potentiële wereldtitel en een versterkte internationale reputatie die ongeëvenaard is in de esports. Voor het publiek is dat de opwinding van een groot evenement dat elke grote esportsliefhebber minstens één keer zou moeten bijwonen.

En terwijl alle toeschouwers zich zorgen maken over de nieuwe gezondheidsmaatregelen, zijn het uiteindelijk s1mple en zijn teamgenoten bij Na’Vi die wonnen in Polen, helaas zonder een menigte die hun heldendaden live kan zien en kan doorvertellen. We zullen ons Katowice herinneren als de laatste internationale LAN van 2020 vooraleer alle teams naar huis gaan voor een seizoen zoals we nog nooit eerder hebben gezien. Merk ook op dat ESL al heeft aangekondigd dat de 2021-editie ook zonder publiek zal worden gehouden.

Team Vitality: de dolle remontada

Ook voor het Counter-Strike-team van Vitality is het jaar 2020 niet gemakkelijk geweest! In de eerste maanden van het jaar had het team moeite om bevredigende resultaten te behalen. De samenwerking met de Brit ALEX verliep blijkbaar niet vlot. Hij werd op de bank gezet en moest zijn plaats afstaan aan een speler die nauwelijks 17 jaar oud is, misutaaa.

Maar de briljante zet van Vitality kwam er pas later. Na drie ongelukkige finales probeerden de bijen iets. De staf besloot de jonge Belg Nivera te integreren in het team, als 6e man. Aangezien de organisatoren van toernooien dat toelaten, begon het management spelerswissels door te voeren tussen de maps door om te anticiperen op de vermoeidheid die soms optreedt in wedstrijden die enkele uren kunnen duren.

Het is door deze wonderbaarlijke truc dat Vitality Na’Vi een memorabele reverse sweep toediende. En bovendien leverde het deze prestatie in de finale van de IEM Beijing-Haidan, een van de grootste evenementen in dit einde van het jaar. Na een 2-0-achterstand veroverden de bijen 3 maps op een rij, een remontada die ze volbrachten op een prachtige manier zoals je in de video hieronder kan zien. Vitality won nadien ook nog de laatste BLAST-competitie na een overwinning tegen Astralis in de finale van de Fall Finals. De kers op de taart voor de bijenkorf.

We sluiten dit dossier en het jaar 2020 af met je te bedanken voor het feit dat je Proximus Pickx Esports met zoveel aandacht en passie hebt gevolgd in dit jaar dat voor niemand gemakkelijk was. Weet dat je ons jaar veel aangenamer hebt gemaakt en we hopen dat dit ook vice versa het geval is. We nemen nu een beetje rust en we zien elkaar binnenkort in 2021 vol verrassingen en esports! Tot volgend jaar!

Copyright afbeelding: ESL