Riot Games kondigde 14 december via hun website aan dat LCS er in 2021 anders zal uitzien. Zo wordt onder andere het format aangepast, staat er een klein tornooi aan het begin van het seizoen op de planning en volgen er nog wat wijzigingen. Je leest er hier alles over.

Travis Gafford, de esportsjournalist die gespecialiseerd is in Riot Games, lanceerde enkele weken geleden het gerucht al. Volgens hem zou het seizoen van LCS in 2021 enkele veranderingen ondergaan. Gisteren werden deze geruchten ook bevestigd door de Noord-Amerikanen. Ze stelden hun nieuwe competitieplan voor. De vele nieuwigheden schreeuwen dan ook voor een grondige analyse.

Een nieuw tornooi bij het begin van het seizoen: de LCS Lock In (15 – 31 januari)

Het was een van de meest opwindende aankondigingen die de Noord-Amerikanen lieten optekenen. In plaats van een klassieke start van het seizoen met de Spring split, zullen de ploegen tussen 15 en 31 januari een klein tornooi spelen. Met, laat ons eerlijk zijn, een mooie prijzenpot aan verbonden. De winnaar neemt 150 000 $ mee naar huis en 50 000 $ wordt aan een goed doel geschonken.

Maar dat is niet alles. De winnaar van deze Lock In geniet van een enorm voordeel op het einde van het seizoen. Het winnende team mag de kant kiezen in de vijfde wedstrijd van het seizoen als het gelijk zou zijn. Je kan het seizoen dus prachtig beginnen en er nog van nagenieten op het einde van het seizoen. Het team dat dit tornooi zal winnen, krijgt meteen het etiket van ‘te kloppen team’ op het voorhoofd gekleefd.

De 10 teams die een slot van LCS hebben, worden verdeeld in twee groepen. De twee beste teams van vorig seizoen mogen hun tegenstanders zelf uitkiezen. Voor dit seizoen worden dat dus TSM en Flyquest. Zij mogen hun tegenstanders in de groepsfase uitkiezen. Daarna meten de teams zich met elkaar in een Round Robin. Een format waarbij elk team zich één keer met elkaar zal meten. De acht beste teams komen in een eliminatieronde terecht met onderlinge confrontaties. Geen ruimte voor foutjes dus en de verdeling van het prijzengeld zal de zenuwen nog wat meer de hoogte in jagen. Alles gaat namelijk naar de winnaar en er is dus geen compensatie voor de tweede.

Twee aangepaste splits

Spring Split (5 februari – 14 maart)

Hier vinden we heel wat wijzigingen. De teams hebben zes weken de tijd om hun prestaties van de Lock In te bevestigen of de kaarten door elkaar te schudden. De split wordt ingekort en gaat van negen naar zes weken, maar het aantal wedstrijden blijft ongewijzigd. Er worden elk weekend 15 wedstrijden gespeeld. Het programma gaat elk weekend door op vrijdag om middernacht en op zaterdag en zondag vanaf 22u00 (Belgische tijd). Wat staat er op het spel? Een plaats voor de LCS Mid-Season Showdown, nog een nieuwkomer dit seizoen. De zes beste teams plaatsen zich voor de nieuwe competitie op het einde van de split.

LCS Mid-Season Showdown (20 maart – 11 april)

Geen play-offs in de lente meer, al verandert hier gewoon de naam en de inzet. De zes beste teams van de lente worden verdeeld in brackets met dubbele eliminatie die lijkt op die van de play-offs. In 2021 zal seed 1 deze keer strijden tegen seed 4 terwijl de keuze voor de kant steeds weggelegd is voor het team dat net gedegradeerd werd naar de de loser bracket. Draws, als die er zouden zijn, zullen opgelost worden door een loting. De winnaar van de Mid Season Showdown zal gekroond worden tot de eerste grote kampioen van het seizoen 2021 van LCS en krijgt de eer om als enige team zijn league te vertegenwoordigen tijdens de mytische Mid Seasion Invitational.

Summer Split (4 juni – 1 augustus)

In de Summer Split krijgen de teams drie Robin Rounds op negen week tijd voor de kiezen. Iets minder zwaar dan vorig seizoen, toen elke split uit een Double Robin bestond. Een uitgelezen kans voor de teams die hun start hebben gemist en eentje voor de teams om hun goede vorm te bevestigen. De Summer Splits beslist ook over de tweede titel van kampioen van LCS. In totaal spelen de teams 45 matchen in plaats van de 36 ontmoetingen in een klassiek seizoen.

Dit nieuws is dus een bevestiging van het gerucht dat Travis Gafford de wereld instuurde en eerder werd bevestigd door Spica, enkele dagen nadien, in een stream op Twitch.

LCS Championship (7 – 29 augustus)

Het seizoen 2021 van LCS kent zijn slot met een laatste competitie, waar bepaald wordt welk team het best presteerde tijdens het seizoen en welke drie teams Noord-Amerika zullen vertegenwoordigen op het wereldkampioenschap 2021.

Let op, de ploegen worden gekozen op basis van het klassement in de Summer Split, maar ook tijdens het lentesegment. Een logische keuze van Riot Games, want voorheen diende de Spring Split, naast een plek in de play-offs en een mogelijke titel, enkel om zich te plaatsen voor MSI. Zo worden de resultaten van het begin van het seizoen dus even belangrijk als die van de Summer Split. Een goede start is dus belangrijk en dat kan problematisch worden voor ploegen die bij de start van het seizoen nog zoeken naar het ideale roster en naar de goede vorm. Het wordt ook belangrijk om het hele seizoen te presteren. Denk maar aan Cloud9 dat zich niet kon plaatsen voor de Worlds 2020 nadat ze het hele segment hadden gedomineerd in de lente. Dit wordt in de toekomst onmogelijk.

Er zijn nog andere verandering te noteren. Zo zorgt het nieuwe format ervoor dat ploegen elkaar voor een tweede keer later in het tornooi zullen treffen. De keuze van de kant is steeds weggelegd voor de ploeg uit de superieure bracket en de dagen van de wedstrijden zijn veranderd om de meeste ploegen twee keer per week te laten spelen.

Ook niet te vergeten is het feit dat door de plotse stopzetting van de OPL, de Oceanische league, begin oktober door Riot Games, die spelers niet langer als imports worden beschouwd, maar als native spelers van Noord-Amerika. Een wijziging die jonge talenten een boost kan geven om zich te tonen en wat speling laat voor de organisaties. Deze moeten namelijk aan strenge voorwaarden voldoen wat betreft de nationaliteiten van de spelers, de nodige visas en veel meer.

De gehoopte wijzigingen?

Riot onderstreept dat deze wijzigingen de belangrijkste zijn sinds 2016. De gameontwikkelaar hoopt zo het Noord-Amerikaanse ecosysteem wat uit te diepen, na de kritiek op hun matige prestaties op de Worlds 2020. Zo eindigde TSM eerste regionaal, maar verlieten ze groepsfases zonder zege.

Naast de prestaties, die in een professionele competitie van zo’n omvang als die van Riot, uiteraard belangrijk zijn, maakt de community zich ook wat zorgen over de financiële kant van de competitie. Zo zijn er vragen over de bedragen die in de competitie worden geïnvesteerd en de matige prestaties die daar tegenover staan. Het niveau van de competitie wordt door sommigen als onvoldoende beschouwd. Zeker gezien de enorme bedragen die de omloop doen. De bedragen die spelers zoals Perkz en SwordArt bijvoorbeeld kregen, werkten als een rode lap op een stier. Er werd even gesuggereerd dat men de competitie een nieuw elan moest geven door in te zetten op rookies en talentontwikkeling in plaats van te blijven investeren in sterspelers die soms meer verdienen dan een hele ploeg samen.

Riot beseft maar al te goed dat deze wijzigingen geen zekerheid bieden op internationaal succes, maar toch hopen ze hiermee het ecosysteem nieuw leven in te blazen zodat ze LCS het competitieve statuut kunnen geven.

Copyright visuals : Riot Games