Op de zesde en laatste speeldag in de Champions League moet Ajax vol aan de bak tegen Atalanta om de kwalificatie voor de volgende ronde af te dwingen. Enkel bij winst in de eigen Johan Cruijff ArenA tegen de Italianen zijn de Ajacieden zeker van overwinteren in het kampioenenbal. Wie een hoofdrol kan spelen in die match, is een 18-jarige middenvelder, geboren en getogen in de Nederlandse hoofdstad: Ryan Gravenberch, de nieuwe wonderboy van Ajax.
“Deze jongen ontwikkelt zich waanzinnig”, zei voormalig Nederlands international Rafael van der Vaart. “Hij heeft alles om een topspeler te worden”, aldus analist René van der Gijp. “Ik ga hem steeds meer vergelijken met Frank Rijkaard”, dixit Johan Boskamp. “Hij is sierlijk, dat zijn echt voetballers waar je een seizoenskaart voor neemt”, sprak Nederlands voetbalcoryfee Johan Derksen. Het moge duidelijk zijn: de piepjonge Ryan Gravenberch maakt indruk in de Champions League, zowel in eigen land als elders.

Met een masterclass op Anfield op de vijfde speeldag onderstreepte Gravenberch zijn ontwikkeling, die dit seizoen crescendo gaat. De middenvelder wordt nu net als Frenkie de Jong en Matthijs de Ligt een gouden toekomst voorspeld. “Hij gaat straks ook voor vijftig of zestig miljoen de deur uit”, orakelde Van der Vaart na de wervelende prestatie van Gravenberch.

Geen eendagsvlieg
 
Dat de 18-jarige middenvelder geen eendagsvlieg is, bewijzen zijn statistieken. De dynamische spelmaker werd tegen PSV in 2018 met 16 jaar en 130 dagen de jongste Ajax-debutant ooit. Sinds begin dit jaar krijgt hij regelmatig een plek in de basisopstelling. In het vorige seizoen speelde hij 9 matchen in de competitie, waarin hij 2 keer scoorde. Dit seizoen, het seizoen van zijn grote doorbraak, zit hij al aan 8 matchen in de Eredivisie, en drie assists. 
 
In de Champions League speelde hij al vijf keer mee, waarin hij één keer de weg naar de netten vond – de openingstreffer tegen Midtjylland op de vierde speeldag. Wat hem zo bijzonder maakt, is zijn leeftijd. Gravenberch is na Illia Zabarnyi van Dinamo Kiev met 18 jaar en 200 dagen de jongste speler die dit seizoen nog geen minuut miste in de Champions League.
 
Op zijn achttiende is Gravenberch dus al uitgegroeid tot een basispion van coach Erik ten Hag – een straffe prestatie. “Échte talenten weten zich snel aan te passen aan een hoger niveau. Zij zetten dingen snel om naar meer kwaliteit. Dat zie je bij Ryan nu gebeuren”, zei Erik ten Hag nadat Gravenberch zijn sterk optreden tegen Midtjylland had bekroond met een doelpunt.

Nieuwe sterkhouder van Oranje?
 
De Nederlandse analist Wim Kieft ziet in Gravenberch een potentiële nieuwe sterkhouder van Oranje: “Ik vind hem veel beter dan Klaassen en De Roon. Hij beheerst alles. Hij is technisch heel goed, maar fysiek kan hij het ook aan. Hij heeft vertrouwen aan de bal en in eigen kwaliteiten. Het wordt echt een topspeler. Dat kan niet anders.”
 
De sterren staan dus gunstig voor Gravenberch, het nieuwe kroonjuweel van Ajax. Of hij zijn team mee over de streep kan trekken tegen Atalanta, de tweede in groep D, zie je vanavond vanaf 18u45 op Proximus Sports 2. Volg de volledige Champions League op Proximus Sports, beschikbaar in de optie Proximus Pickx All Sports.
 
De Proximus Pickx dienst biedt een nieuwe "interactieve" modus aan op zijn app (Android & iOS) en op het web. Dankzij deze nieuwe functie kunt u de samenstelling van de teams ontdekken, de statistieken van de wedstrijd analyseren of zelfs de geschiedenis van de wedstrijden tussen de twee clubs in één klik terugvinden. Maar bovenal kunt u met de interactieve videospeler de mooiste wedstrijdacties direct herbeleven, met behulp van het digitale wiel aan de rechterkant van het scherm. Met deze nieuwe functies ervaar je de prestaties van je favoriete team als nergens anders.