Valencia CF heeft al lang niet meer het aura van de Europese topclub van weleer, maar wat er zich afgelopen zomer in en rond Mestalla heeft afgespeeld, doet bij vele fans de wenkbrauwen fronsen. Een halve kern werd aan de deur gezet, terwijl er geen enkele vervanger werd aangeworven. Een terugblik.
Om dit verhaal te kaderen, moeten we eigenlijk terugkeren naar 17 mei 2014, wanneer de Singaporese miljardair en zakenman Peter Lim met zijn bedrijf Meriton Holdings de nieuwe hoofdaandeelhouder wordt bij De Vleermuizen. Als een van zijn eerste beslissingen als voorzitter zet de excentrieke zakenman succestrainer Juan Antonio Pizzi, die de club in 2014 naar de halve finales van de Europa League had geleid, op de straatstenen. Het begin van wat een duiventil zou worden.

Het jaar erop behaalt Nuno Espírito Santo, met sterspeler André Gomes in de rangen, nog een knappe vierde plaats, maar de seizoenen daarna gaat het steil bergaf met twee eindklasseringen in de buik van La Liga (11de in 2015-2016 en 12de in 2016-2017). Wanneer Marcelino echter aan het roer komt, waait er opnieuw een nieuwe wind door Mestalla. Los Che eindigen het seizoen op een knappe vierde plaats en winnen de Copa del Rey, de eerste trofee in elf jaar.

Bezem door de kern

Tegen alle verwachtingen in worden Marcelino en sportief directeur Mateu Alemany echter aan de deur gezet ten voordele van nieuwe hoofdcoach Albert Celades. Een magere 9de plaats is het resultaat. Maar het missen van Europees voetbal en de impact van COVID-19 nopen Lim tot nog ingrijpendere maatregelen.

Doordat Valencia krap bij kas zit, moeten er een aantal spelers ten gelde worden gemaakt. Lim gebruikt de gelegenheid echter om met de bezem door de selectie te gaan en oude Marcelino-getrouwen aan de deur te zetten. Zo wordt sterspeler en kapitein Dani Parejo gratis aan rivaal Villarreal afgestaan, terwijl ook Francis Coquelin naar De Gele Duikboot vertrekt. Toptalent Ferrán Torres wordt voor een appel en een ei (23 miljoen) verkocht aan Manchester City en sluipschutter Rodrigo Moreno verhuist voor 30 miljoen naar de troepen van Marcelo Bielsa. Daarnaast wordt het contract van oudgediende Ezequiel Garay niet verlengd en wordt Geoffrey Kondogbia aan Atlético Madrid verpatst.

Niet alleen wordt op die manier een halve basisploeg spotgoedkoop van de hand gedaan, Lim en de zijnen opteren er ook voor om geen enkele nieuwkomer aan te trekken, waardoor Valencia dit seizoen met een fel verzwakte kern door sommige watchers zelfs getipt wordt als degradatiekandidaat.

Onverwachte winst tegen Real

De Valencia-supporters komen in groten getale in opstand tegen het wanbeheer van hun voorzitter, die zich nu enkel nog met een gewapende bodyguard in de stad durft te begeven. Dat zijn dochter op Instagram post dat "de club van hen is en ze ermee kunnen doen wat ze willen", wordt hem ook niet meteen in dank afgenomen.

De nieuwe hoofdcoach Javi Gracia weet dat hij voor een helse klus getekend heeft wanneer hij aan het roer komt te staan. En toch schieten de Vleermuizen al bij al goed uit de startblokken, mede met dank aan de ontbolstering van de jonge veulens Yunus Musah en Kang-in Lee. In oktober stokt de motor echter volledig waardoor de club wegzakt naar de 14de plaats. Een gelijkspel tegen Getafe en een knotsgekke overwinning tegen Real Madrid - 4-1 met 3 strafschopdoelpunten van Carlos Soler en een own-goal van Rafael Varane - geven Gracia en de zijnen echter weer wat meer ademruimte. Dit weekend speelt Mestalla gastheer voor Atlético Madrid, dat dit seizoen nog niet heeft verloren in La Liga. Benieuwd of de Valencianen hun huzarenstukje van tegen stadsgenoot Real nog eens fijntjes kunnen overdoen.

Volg Valencia - Atlético Madrid op zaterdag 28 november vanaf 16u15 op Eleven Sports 1, beschikbaar in het All Sports-pakket van Proximus Pickx.

De volledige kalender van de 11de speeldag in La Liga:

Zaterdag 28/11:
  • Valencia - Atlético Madrid om 16u15 op Eleven Sports 1
  • Huesca - Sevilla om 18u30 op Eleven Sports 1
  • Real Madrid - Alaves om 21u op Eleven Sports 1
Zondag 29/11:
  • Barcelona - Osasuna om 14u op Eleven Sports 1
  • Getafe - Bilbao om 16u15 op Eleven Sports 1
  • Celta - Granada om 18u30 op Eleven Sports 1
  • Real Sociedad - Villarreal om 21u op Eleven Sports 1