Hoe regisseursdebuut ‘American Beauty’ meteen een schot in de roos werd

‘American Beauty’ was in 1999 de eerste film van regisseur Sam Mendes, die we intussen allemaal kennen als de man achter films als ‘Skyfall’ en ‘1917’. De debutant won er de Oscar én de Golden Globe voor ‘Beste Regisseur’ mee en kwam dus met de grote trom binnen in Hollywood. Proximus Pickx neemt het opmerkelijke debuut onder de loep.

Mendes had altijd al een grote interesse in film, maar na zijn studies aan de universiteit van Cambridge ging hij eerst aan de slag als theaterregisseur. In die wereld klom hij snel op de ladder. Hij voerde in het begin van de jaren 90 onder andere prijzenwinnende versies op van de musicals ‘Cabaret’ en ‘Oliver!’, waarna ook Hollywood aan zijn mouw kwam trekken. De toen nog relatief jonge studio DreamWorks had net een ideaal scenario voor hem klaarliggen.

Dat was het werk van de scenarist Alan Ball, die zijn verhaal over een vijftiger in een midlificrisis die verliefd wordt op een tienermeisje enkele jaren eerder als theaterstuk had bedacht, maar het nooit had laten opvoeren. Nadat hij in de jaren 90 als televisieschrijver had gewerkt, was hij cynisch geworden, en dus diepte hij zijn oude scenario weer op, om het deze keer voor het grote scherm te herwerken. Het resultaat was ‘American Beauty’, een satirische aanklacht tegen consumentengedrag, de middenklasse, de “American dream” en de manier waarop de maatschappij seksualiteit beschouwt. De grote studio’s stonden te springen om het scenario te kopen, maar DreamWorks bracht het hoogste bod uit.

Awards gekaapt

Volgens de geruchten in de wandelgangen, sloegen een twintigtal regisseurs het project af, waaronder enkele grote namen in de industrie. Maar Mendes, die zijn willetje kon doordrijven en met zijn rustige, statige shots en voorzichtige camerabewegingen een gespannen sfeer kon opwekken, greep de kans. En dat legde hem geen windeieren, want de pers was lovend. Ze interpreteerden en prezen de thema’s, hadden lof voor hoofdacteur Kevin Spacey en lauwerden Mendes en Bell.
 
‘American Beauty’ was de best onthaalde film van 1999 en haalde aan de box office meer dan 350 miljoen op, 23 keer het bescheiden budget van 15 miljoen. Recensenten noemden het acteerwerk, de flair van de regie en het uitstekende en scherpe scenario als de grote redenen om de film te zien. Dat was ook de uitreikers van awards niet ontgaan, want op de Golden Globes sleepte de film de prijzen voor ‘Beste Film’, ‘Beste Regisseur’ en ‘Beste Scenario’ in de wacht. De Oscaruitreiking deed daar nog vijf presigieuze awards bovenop, voor ‘Beste Film’, ‘Beste Regisseur’, ‘Beste Acteur’, ‘Beste Scenario’ en ‘Beste Cinematografie’.

Meer successen

Een regisseur die met zijn debuutfilm meteen de twee grootste filmprijzen wegkaapt, die moet wel een grote toekomst in het verschiet hebben. Mendes volgde ‘American Beauty’ op met de succesfilms ‘Road to Perdition’, ‘Jarhead’ en ‘Revolutionary Road’. Later maakte hij de Bond-films ‘Skyfall’ en ‘Spectre’. Met zijn oorlogsdrama ‘1917’ sleepte hij vorig jaar opnieuw drie Oscars in de wacht en won hij opnieuw de Golden Globe voor ‘Beste Regisseur’. Dat hij een gerespecteerde gevestigde waarde is geworden, is een understatement.
 
Om te zien waarmee het allemaal begon, kan je vrijdagavond om 22u50 kijken naar 'American Beauty' op VIER.

Films

Bekijk alles
Top