De nalatenschap van Mae West, een van Hollywoods eerste strijders tegen censuur

“Is that a gun in your pocket, or are you just glad to see me?” Uitspraken zoals dat legendarische citaat maakten van Mae West een icoon en een sekssymbool. De actrice die nooit om een double entendre verlegen zat, overleed dag op dag veertig jaar geleden op 87-jarige leeftijd. Proximus Pickx blikt terug op wat de vrouw zo bijzonder maakte.

Mae West werd geboren in 1893 in New York en volgens de legende stond ze nog voor de eeuwwisseling op het podium. Variététheater en de revue zijn niet bepaald uitgekiend voor kleine kinderen, maar de jonge West vond er snel haar weg in. Ze begon daarna te acteren op Broadway. In 1926 bracht ze haar eerste theaterstuk uit, met de weinig verhullende titel ‘Sex’. Volgens de hedendaagse standaarden doet het stuk amper wenkbrauwen fronsen, maar de conservatieve critici van de tussenoorloogse Verenigde Staten vonden dat ze aanzette tot obsceen gedrag. West vloog voor tien dagen de gevangenis in.
 
Dat hield de vrijgevochten toneelschrijfter en actrice niet tegen om lansen te breken. In 1927 bracht ze het stuk ‘The Drag’ uit, over homoseksualiteit. Het toneelstuk was te veel voor Broadway, dus moest het publiek naar New Jersey om het te kunnen zien. Toch werd het een grote hit. In ‘Diamond Lil’ speelde ze daarna een blondine die niet op haar mondje gevallen was en die duidelijk genoot van flirten en seks. Het toneelstuk werd haar meest succesvolle werk op de planken en het personage werd de blauwdruk voor veel van haar volgende rollen.


Terug naar de planken

Eens ze de overstap naar het witte doek maakte, boekte ze het ene succes na het andere. Het wordt gezegd dat ze in de jaren 30 eigenhandig het faillissement van filmstudio Paramount voorkwam. Dankzij haar werd Cary Grant een filmster en tegen 1935 was ze de bestbetaalde vrouw in de Verenigde Staten. En dat terwijl haar dubbelzinnige oneliners haar het doelwit maakten van de MPPDA, de censuurvereniging in Hollywood. Maar wat bleek: hoe dubbelzinniger Mae West was, hoe minder de MPPDA haar kon raken. Haar woorden waren namelijk niet expliciet seksueel getint.
 
Maar in de jaren 40 werd de censuur steeds strenger, waardoor sommige van de scherpste oneliners van de komische actrice geschrapt moesten worden. Tegelijk scoorde ze al enkele jaren niet meer de grote kassuccessen van weleer. West besloot de verstikkende filmwereld weer om te ruilen voor het theater, waar ze alle vrijheid kreeg die ze wilde. Daar kende ze niet meer de controverse van weleer, maar wel nog enkele bescheiden successen, zoals toen ze met een schare bodybuilders optrad. In de jaren 70 keerde ze nog twee keer terug naar het witte doek en in 1980 kreeg de toen 87-jarige West een fatale beroerte.
 
West was een icoon van de seksuele revolutie, jaren voor die in de jaren 60 helemaal losbarstte. Ze vocht haar hele leven lang met humor tegen de conservatieve censuur en nam het op voor vrouwen, homoseksuelen en iedereen die onderdrukt werd. Ze baande een weg voor de emancipatie en zal voor altijd herinnerd worden als de definitie van “geen katje om zonder handschoenen aan te pakken”.

Music Maestro

Bekijk alles

Sport in de kijker

Bekijk alles

Focus op films, series & tv

Bekijk alles

Nieuws van het esport-front

Bekijk alles
Top