Na zijn terugkeer uit Shanghai, waar hij als assistent-coach van de MAD Lions de play-ins beleefde, konden we een paar woorden uitwisselen met Christophe “Kaas” Van Oudheudsen. Het was het gepaste moment om terug te blikken op een eerste seizoen vol verrassingen in het LEC en op een passage op de Worlds die sneller ten einde kwam dan verwacht. Dit is het interview van de maand, en inderdaad, we hebben goed gelachen.

Hoi Kaas! Hoe verliep de terugkeer naar Europa na de Worlds? Hoe voel je je?

Aan de ene kant is het triest om de competitie zo vroeg te moeten verlaten omdat we de groepsfase wilden spelen en wilden bewijzen dat we verder konden geraken. Maar aan de andere kant, voel je je… opgelucht, zou ik zeggen, omdat alle stress ineens weg is. We kijken nu vooruit naar het volgende seizoen om ervoor te zorgen dat we erbij zullen zijn op de volgende Worlds. We zijn nog steeds een team van rookies met jonge spelers en coaches die slechts 14 wedstrijden op het podium konden spelen buiten de worlds wedstrijden gerekend. De rest was online… We zullen zien wat de toekomst brengt, maar ik ben hoopvol gestemd.

Hoe voelt het team zich? Hebben jullie de kans gehad om met elkaar te praten?

Als ik eerlijk moet zijn, is iedereen een beetje teleurgesteld. Het team weet dat het veel beter kan spelen dan het niveau dat het tijdens de competitie heeft laten zien, zoals bijvoorbeeld tijdens de Summer Split waarin de prestaties goed waren. Aan het einde van de Summer Split begonnen we iets minder goed te spelen en namen we wat slechte gewoontes aan. Die problemen hebben we niet op tijd kunnen rechtzetten, dat gecombineerd met de stress, worlds settings, quarantine deed ons de das om.

Tussen haakjes, we lazen op Twitter dat Carzzy mogelijk getroffen was door Covid-19. Hoe gaat het met hem?

Hij voelt zich goed. Volgens hij is hij besmet geraakt via zijn ouders die het virus op het werk opliepen. Hij zit voorlopig in quarantaine. Maar zoals altijd blijft Carzzy lachen.

Nu we het over Covid hebben, wat is je mening over de inrichting van Riot in China gedurende de Worlds 2020?

Het is ongelooflijk om te zien hoe China het doet. Riot China heeft de lat echt heel hoog gelegd. Ze hebben heel wat voorzorgsmaatregelen genomen: je moest meerdere keren per dag je temperatuur meten, je moest gedurende het hele toernooi PCR-tests ondergaan, gespreid over de verschillende weken. Als er iemand geïnfecteerd was, werden er snel medische teams gestuurd om het team te isoleren. De quarantaine vooraf was ook een zeer goede maatregel. We hebben er een speciale behandeling gekregen. Je kunt je voorstellen dat iemand die in China in quarantaine zit, niet automatisch over een PC en een complete set-up beschikt. In het algemeen wisten ze hoe ze de situatie moesten aanpakken en gaven ze de teams, zodra die er waren, te allen tijde een veilig gevoel. Proficiat aan Riot China en Shanghai zelf om het door te laten gaan.

Je moet natuurlijk ook begrijpen dat we in China waren en dat de dingen daar heel anders worden bekeken dan hier. De mensen volgen de instructies tot op de letter op, waardoor iedereen er veel minder aandacht aan besteedt.

Na de quarantaine werden alle deelnemende teams in hetzelfde complex geplaatst. Hoe voelt het om in hetzelfde hotel te verblijven als de beste teams ter wereld?

Als je gaat ontbijten tussen de tafels van de Koreaanse en Chinese teams, of als je ShowMaker tegenkomt in de lift, is dat natuurlijk best grappig. Maar eerlijk gezegd waren we erg gefocust op onszelf, dus we besteedden er niet veel aandacht aan. Het is voor ons altijd gemakkelijker om met de Europese teams wat woorden uit te wisselen, omdat we de taal goed beheersen. We kennen de teams van Europa heel goed dus er word wel eens een drankje of een babbeltje geslaan, maar nooit over dingen die met het spel te maken hebben. Verder brachten we het grootste deel van onze tijd door in de trainingsruimte en aangezien alle lokalen op dezelfde verdieping liggen zagen we soms enkele spelers, maar daar bleef het bij.

Je zei het zelf: je team bestaat nog steeds uit rookies, net als de staff. Wat waren je verwachtingen voor de Worlds 2020, rekening houdend met dat gegeven?

Aan het begin van het jaar was ons doel om de play-offs te bereiken. Nadat we 3e waren geworden in spring split, hebben we ons doel herzien en gingen we voor de kwalificatie voor de Worlds. Eenmaal dat volbracht was, was de rest allemaal bonus. Maar je moet eigenlijk ook altijd verder durven dromen. Zoals ze zeggen: “Dream Big”.

De teleurstelling van de fans was voelbaar tijdens de play-ins. Wat is er gebeurd in die fase in vergelijking met de rest van het seizoen? Wat is er veranderd?

Het is duidelijk dat er dit jaar veel slechte momenten waren. Zo hebben we normaal gezien altijd onze “performance coach” Jake bij ons, maar dit jaar kon hij om medische redenen niet meekomen. We moesten Jake dus achterlaten. In Europa hebben we alle tijd en middelen om een geruststellende omgeving voor de spelers te creëren, zodat ze met weinig stress op hun beste niveau kunnen acteren. De afwezigheid van Jake speelde enorm mee op dat vlak. Aan de andere kant hebben we veel jonge spelers en coaches ( waaronder mezelf ) die niet veel podiumervaring hebben. Plotseling worden ze op een internationaal podium met een groot publiek gedropt, dat is natuurlijk iets helemaal anders. Bovendien heeft de quarantaine een grote impact gehad op een aantal van onze spelers. We zijn een hecht team. We praten veel, we brengen veel tijd met elkaar door, we steunen elkaar. Maar in deze periode konden we dat veel minder vaak doen.

Zoals we bijvoorbeeld zagen in de fase van de play-ins kan de reactie van de community soms heel hard zijn voor een speler, denk maar aan Peanut. We zagen dat Carzzy zich terugtrok van sociale media om dit te voorkomen. Hoe ga je daar binnen het team mee om?

We hebben een psychologe, Martina, die altijd beschikbaar was en veel advies gaf aan de spelers. Het lezen van reacties op sociale media brengt de spelers niets bij wanneer ze minder goed presteren dan verwacht. Bovendien maakt het geen verschil voor de volgende wedstrijden die je speelt. Daarom kun je jezelf best zoveel mogelijk beschermen.

Op dit moment zijn er nog twee Europese teams in het toernooi: G2 en FNC. Hoe zie je het einde van hun parcours?

Ik wens beide teams echt het beste toe. Ze hebben altijd al ongelooflijke prestaties geleverd op het podium en ze zijn Europa’s laatste hoop na de eliminatie van Rogue en onze uitschakeling in de play-ins. Ik denk dat het voor Fnatic wat moeilijker wordt, omdat ze in de kwartfinales TOP Esports treffen (FNC verloor uiteindelijk met 2-3 van TOP; nvdr) en dat team is, laten we zeggen, “behoorlijk goed”. Er zal tijdens de wedstrijden veel druk op de schouders van Selfmade komen te liggen omdat hij een speler is waar iedereen op dit moment naar kijkt. Wat G2 betreft, ben ik ervan overtuigd dat ze moeten winnen tegen Gen G. Hun sololaners zijn gewoon waanzinnig. Gezien de sterke meta op de top/jungle op dit moment, zou dat voor hen gunstig moeten zijn. We mogen het zeggen: Caps en Wunder zijn toch wel twee sterkhouders voor G2.

Welk team zie je dit jaar vertrekken met de beker?

DAMWON speelt sinds het begin van het seizoen op een andere planeet. Ze worden steeds sterker en het houdt nog steeds niet op. Vorig jaar kwamen ze met een team van rookies naar de Worlds en werden ze in de kwartfinales door G2 verslagen. Dat gezegd hebbende en zoals ik al zei, zijn ze al het hele seizoen aan het groeien met datzelfde team en zijn ze echt grote kanshebbers voor de titel. Vandaag de dag behoren hun spelers tot de besten op hun respectievelijke posities. Zelfs in de LCK hebben ze geen enkele game in de sumer playoffs gedropped, en in de reguliere split van summer hebben ze maar 2 bo3’s verloren van de 18, wat een ongelooflijke statistiek is. Ik zie geen enkel team dat DAMWON vandaag kan stoppen. Zelfs in scrim (trainingswedstrijd, nvdr), zijn ze erg gevreesd. Het enige wat anders is in scrim, is dat ze veel agressiever spelen en soms is dat kantje boordje. Op het podium beseffen ze dat ze zich een beetje meer moeten inhouden, dus dit kan ten voordele komen voor een team als G2.

© lolgamepedia

TOP Esports kwam naar de Worlds als favoriet voor de titel. Is dat op dit moment nog steeds het geval?

Ik heb niet vaak de kans gehad om naar TOP Esports te kijken tijdens het toernooi. Dat gezegd hebbende, proberen we ons in het reguliere seizoen een beetje te focussen op een aantal Chinese teams en TOP is een van die teams. We wilden dezelfde speelstijl ontwikkelen, maar dat bleek niet mogelijk. Het is een strategie die werkt wanneer je spelers een buitenaards individueel niveau hebben, wat bij TOP het geval is. Opgelet, ik minimaliseer het niveau van mijn spelers niet, maar het is realistisch om toe te geven dat hun spelers op een hoger niveau acteren. De finale zal misschien wel tussen hen en DAMWON gaan. Het belooft een geweldige wedstrijd te worden.

Voor degenen die het niet wisten: vooraleer je assistent-coach werd bij MAD, was je zelf een professionele speler. Wat is het verschil tussen de twee rollen? Behalve dat je natuurlijk niet meer speelt (lacht).

Het belangrijkste verschil zit hem in de manier waarop je je relaties met de spelers aangaat. Je kunt niet met ze omgaan alsof je een speler bent. Er is geen debat tussen wie gelijk en wie ongelijk heeft, maar veeleer gaat het om hoe we als team oplossingen kunnen bieden voor problemen. Je moet de spelers als individu begrijpen, omdat ze allemaal op een verschillende manier omgaan met opmerkingen en moeilijkheden die ze kunnen tegenkomen.

Kunnen we je volgend seizoen nog bij MAD aan het werk zien?

Ja ja, ik zal er zijn, geen zorgen!

De LEC-fans zijn gewend geraakt aan je vieringen voor de camera. Laten we eerlijk zijn: wie is het meesterbrein achter al deze onzin die de hele community aan het lachen brengt?

(Lacht) Alle spelers denken erover na voor de wedstrijden. Soms proberen we hen te inspireren, maar meestal is het Carzzy die daarmee bezig is. Humanoid doet ook zijn duit in het zakje. Ik kan je zelfs iets vertellen: indien we ons geplaatst hadden voor de groepsfase, hadden we er zeker nog een paar gedaan. Sommige waren al voorbereid, we bewaren ze voor volgend jaar (lacht)!

Copyright afbeelding: David Lee voor Riot Games