Na de oefenwedstrijd tegen Ivoorkust en de Nations League-partijen tegen Engeland en IJsland zit het interlandblok in oktober erop. Proximus Pickx analyseerde de drie wedstrijden en trekt drie conclusies.
1) Romelu Lukaku is (eindelijk) onomstreden

Nog niet zo gek lang geleden werd Romelu Lukaku nog uitgefloten bij zijn vervanging in het Koning Boudewijnstadion, nu zijn zowel vrienden als vijanden het unaniem eens: Big Rom is de onomstreden aanvalsleider van de Rode Duivels. Zowel tegen Engeland (2-1 verlies, de eerste nederlaag voor Martinez sinds die vermaledijde afstraffing tegen Zwitersland in november 2018), als tegen IJsland (1-2 overwinning) tekende de 27-jarige spits van Inter Milaan voor alle Belgische doelpunten. Akkoord, niet meteen de moeilijkste uit zijn carrière, maar je moet ze natuurlijk wel in het mandje leggen. Tegen Ivoorkust (1-1 gelijkspel) opteerde de bondscoach nog voor een experimenteel en jong elftal met Michy Batshuayi in de punt. Die vond wederom de weg naar doel: zijn 19de goal in 31 wedstrijden, maar bewees wederom dat je als ploeg maar weining aan hem hebt. En dus is Lukaku eindelijk oncontournable geworden bij de Duivels. Met 55 doelpunten in 87 wedstrijden is het maar al te zeer de vraag wie er zijn doelpuntentotaal ooit zal overtreffen. Bovendien is Big Rom sinds het afscheid van Vincent Kompany uitgegroeid tot de leider van de Duivels, getuige de aanvoerdersband die hij tegen IJsland mocht omgorden.

2) We hebben (nog) geen waardige vervangers voor enkele van onze sleutelspelers

Geen Thibaut Courtois, geen Thorgan en Eden Hazard, geen Kevin De Bruyne, geen Jan Vertonghen, geen Dries Mertens. Akkoord, het lijstje met afwezigen tegen IJsland was indrukwekkend en de schoenen van spelers van wereldklasse genre KDB en Eden Hazard vullen is verre van een evidentie. En toch bleven we enigszins op onze honger zitten nu spelers als Leandro Trossard en Jérémy Doku van de bondscoach het volle vertrouwen kregen. "Ik ben heel tevreden over Doku en Trossard. Ze zijn de laatste week echt veel gegroeid. Ze brengen iets extra's, iets dat we nog niet hadden. Het zijn jonge en onervaren spelers, maar ze deden het goed", luidde Martinez na afloop van de wedstrijd tegen IJsland nog de loftrompet. Maar wat in de drie wedstrijden toch vooral opviel, was dat we bij afwezigheid van dribbelkonten als Eden Hazard en Dries Mertens moeite hebben om openingen te creëren tegen tegenstanders die een laag blok zetten. Natuurlijk, Doku is amper 18 jaar en heeft nog veel groeimarge en Trossard kwam voor het eerst echt piepen in de basisploeg, maar toch lijkt het nu al duidelijk dat de vervangers van de Gouden Generatie nog niet meteen van hetzelfde niveau zullen zijn en we dus maar beter elk moment kunnen savoureren. Bovendien is het sinds het afscheid van Vince the Prince achteraan ook nog steeds zoeken naar de juiste defensieve balans. In de vijf wedstrijden die de Duivels dit jaar reeds afwerkten, kon slechts één luttele keer de 0 gehouden worden (0-2 tegen Denemarken). In alle andere wedstrijden kregen de Belgen minstens een doelpuntje tegen. Toch een werkpunt voor het moment dat we het tegen echt grote landen zullen moeten opnemen.

3) De Nations League voelt aan als een verplicht nummer

"We willen naar de Final 4. Voor de prestige, maar ook omdat het wel mooi zou zijn om eens een prijs binnen te halen. Met deze kern moeten we naar de Final 4", Lukaku wond er na de gewonnen wedstrijd tegen IJsland geen doekjes om: hij wil prijzen pakken bij de Rode Duivels. Maar we kunnen ons niet van de indruk ontdoen dat de Nations League voor veel andere Duivels eerder aanvoelt als een verplicht nummer. Getuige de uitspraak van Kevin De Bruyne in de aanloop naar de wedstrijd tegen Engeland, waar hij nogmaals herhaalde dat de kalender overvol zit en er niet naar de spelers geluisterd wordt. En hij is lang niet de enige Duivel die die mening is toegedaan. KDB bleef dan ook met een lichte blessure (stramheid in de spieren) aan de kant tegen IJsland. Met 1 op 6 tegen Ivoorkust en Engeland was er zelfs even sprake van een minicrisisje bij de nationale ploeg. Dramatiseren hoeven we echter niet meteen te doen, want met alle titularissen en de focus op 100%, behoren we nog steeds tot de beste ploegen ter wereld. Maar of de Rode Duivels deze keer wel zullen zegevieren in de Nations League is toch maar al te zeer de vraag.