Romelu Lukaku is een onbetwiste titularis in de aanvalshoede van de Rode Duivels, maar in het verleden kreeg de recordinternational niet zelden de hoon van sommige supporters en voetbalanalisten over zich heen. Vandaag lijkt iedereen de topschutter van de Rode Duivels in de armen te sluiten.
“De mensen houden niet van Romelu. Tegen Bosnië miste hij een grote kans en werd hij uitgefloten, even later trof hij alsnog raak en gaat het publiek uit zijn dak. Ik noem dat hypocriet. Men fluit wanneer hij een kans mist, maar bewierookt hem als hij scoort. Vinden de mensen hem arrogant? Zo is hij alleszins niet.” In een spraakmakend interview met Sport/Voetbalmagazine in 2017 formuleerde Jordan Lukaku, de broer van Romelu, de onvrede van de familie van de Belgische schutter over de onophoudelijke kritiek die Romelu over zich heen kreeg na zijn exit bij Anderlecht. Drie jaar later lijkt de publieke opinie gekeerd. Onder meer de werkijver van de aanvaller van Inter Milaan wekt bewondering op.
 
Een onbehouwen techniek
 
In de loop van zijn internationale carrière heeft Romelu Lukaku zijn waarde bewezen bij de Rode Duivels. Hij was beslissend tegen Kroatië en leidde onze nationale ploeg zo de weg naar het WK in Brazilië in 2014. In de moeilijke WK-wedstrijd tegen de Verenigde Staten dwong hij de kwalificatie af voor de kwartfinales. In de volgende ronde tegen Argentinië  kon hij echter niet brengen wat van hem verwacht werd. Op het EK 2016 verloor hij zijn titularisplaats. Hij moest vanop de bank toekijken hoe de Rode Duivels de boot ingingen tegen Wales.
 
Volgens de criticasters ontbeerde het Big Rom aan finesse in zijn controles en wrong hij te veel wenkende doelkansen de nek om. “Mensen bekritiseren hem omwille van zijn eerste baltoets, zijn techniek, enz… Maar als jullie mooi voetbal willen zien, nodig ik jullie uit om een kijkje te nemen in het Jubelpark of op eender welk voetbalpleintje in Brussel, waar je geweldige technici aan het werk zult zien. Zelfs Eden (Hazard) zou 1000 keer gepoort worden. Maar hier is het voetbal van een ander kaliber. Het grote doel van Romelu is om goals te scoren, en dat doet hij. Maar hij blijft kritiek over zich heen krijgen”, formuleerde Jordan Lukaku in Sport/Voetbalmagazine.
 
Topschutter bij de Rode Duivels
 
Met zijn prestaties op het WK 2018 is hij erin geslaagd om zijn criticasters de mond te snoeren. Doeltreffend, maar eveneens nuttig in de tegenaanval: Lukaku had duidelijk aan zijn zwakke punten geschaafd. Onlangs bewees de centrumaanvaller tegen Engeland in de Nations League dat hij een completere speler is geworden, en dat hij tegenwoordig beter dan wie dan ook weet hoe zijn beresterke lichaam te gebruiken. Terwijl zijn concurrenten op die positie (Benteke, Batshuayi, Origi) naarstig op zoek zijn naar hun vorm, is de zoon van Roger Lukaku nog nooit zo onmisbaar geweest bij de nationale ploeg.
 
De auteur van 53 treffers in 86 caps heeft altijd gezegd dat hij zijn plaats zou afstaan als het moment gekomen is. Op 27-jarige leeftijd is er geen kat die hem de nationale selectie al vaarwel ziet zeggen, maar zijn gemoedstoestand kan omslaan in het geval van een EK- of WK-eindzege. De kans bestaat dat hij zijn exit aankondigt op de top van zijn roem, wanneer hij eindelijk door vriend en vijand omarmd wordt. En zoals het volgens de volkswijsheid gaat, beseft men enkel hoe dierbaar iets is, als men datgene kwijt is…
 
Volg de wedstrijd tussen IJsland en België deze woensdag vanaf 20u25 op VTM.