Alexis Saelemaekers zal zijn overstap naar de Italiaanse traditieclub AC Milan nog niet beklaagd hebben. Saelemaekers lijkt goed te kunnen aarden in Milaan en is een vaste pion in het elftal van coach Stefano Pioli. Dat is Roberto Martinez niet ontgaan. De bondscoach van de Rode Duivels haalde Saelemaekers, naast vier andere nieuwe gezichten, bij de A-kern.
Sebastiaan Bornauw (Keulen), Joris Kayembe (Charleroi), Dodi Lukebakio (Hertha Berlijn), Alexis Saelemaekers (Milan) en Zinho Vanheusden (Standard) kregen een eerste oproepingsbrief voor de grote jongens. Bornauw, Saelemaekers en Vanheusden blijven evenwel enkel voor de oefenmatch tegen Ivoorkust, daarna verkassen ze weer naar de beloften, die enkele cruciale matchen spelen in de EK-voorronde. “Zij verdienden het allemaal om al eens bij het A-team te zijn”, liet Martinez weten in zijn persconferentie.

Polyvalent

Het was best opmerkelijk toen Saelemaekers in januari richting Milan trok. Anderlecht had geld nodig en leende voor een bedrag van 3,5 miljoen euro de rechterflankspeler uit aan Milan. Daar wist hij te overtuigen zowaar en noopte het bestuur van Milan tot de beslissing om Saelemaekers voor hetzelfde bedrag definitief over te nemen van Anderlecht. Zijn transformatie is best straf te noemen. Toen Saelemaekers voor het eerst inviel, kreeg hij instructies in het Italiaans waar hij niets van begreep. Intussen staat hij meer dan geregeld in de basiself van Milan. Dat getuigt van enige klasse.

Milan-coach Stefano Pioli wist de voorbije maanden de toverformule te vinden die Milan doet heropleven. Afgeschreven spelers als Franck Kessié en Hakan Calhanoglu halen hun oude niveau terug, Zlatan Ibrahimovic blijft op zijn 39ste nog steeds een garantie voor doelpunten. Daartussen loopt ook Saelemaekers, die zich met zijn polyvalentie en tomeloze inzet ontpopte als joker voor Pioli.

Goal helpt voor EL-kwalificatie

De Belg maakte vorige week nog een levensbelangrijk doelpunt in het laatste kwalificatieduel dat Milan moest afwerken om in de groepsfase van de Europa League te belanden. Tegen het Portugese Rio Ave opende hij de score. De wedstrijd eindigde echter op een gelijkspel en een knotsgekke penaltyreeks. Pas na 24 strafschoppen kraakte Rio Ave. Met zijn goal werd Saelemaekers zelfs de jongste buitenlandse speler die wist te scoren voor Milan in een Europese competitie sinds Alexandre Pato.

Saelemaekers zou op termijn bij de Rode Duivels concurrentie kunnen worden voor Timothy Castagne en Thomas Meunier op de rechterflankpositie. Tegen Ivoorkust, aanstaande donderdag, zou Saelemaekers zijn eerste cap kunnen verzilveren. Nadien versterkt hij opnieuw de beloftenkern.

Kijk donderdag 8 oktober vanaf 20u25 naar het oefenduel van de Rode Duivels tegen Ivoorkust op VTM.