Vandaag gaat het wereldkampioenschap League Of Legends officieel van start met de play-ins. Deze tussenstap voor het hoofdevenement stelt ons in staat om elk jaar de talenten van de Wild Cards-regio’s te ontdekken. Hoewel sommige teams uit deze regio’s in het verleden voor verrassingen hebben gezorgd, is de kloof tussen de belangrijkste regionale competities van de game (LCS/LEC/LCK/LPL) en de rest van de wereld nog steeds merkbaar, hoewel het verschil jaar na jaar lijkt te krimpen. Hier volgt een presentatie van alle teams die dit jaar aan de play-ins zullen deelnemen.

Groep A: de confrontatie tussen LCS en LEC begint

MAD Lions

© MAD Lions

De Europese ploeg in deze play-ins heeft een haalbare groep. Met uitzondering van Team Liquid ligt het niveau van de overige teams onder het niveau van de Spaanse club. Na een hoogstaand zomersegment, met name dankzij de geweldige prestaties van midlaner Humanoid en jungler ShadOw, verliep de start van de play-offs moeilijk. De campagne begon slecht met een vrij droge nederlaag tegen de veteranen van G2 Esports. De partners van Orome herpakten zich later wel en veroverden hun ticket voor het WK League Of Legends alsnog tegen het wonderbaarlijke Schalke 04.

Ook al lijken de Europeanen op papier te sterk voor hun rechtstreekse concurrenten, één ding is zeker: met uitzondering van Humanoid heeft tot nu toe geen enkele andere speler in de ploeg deelgenomen aan internationale competities. Splyce, het vroegere MAD Lions, bevond zich vorig jaar echter in dezelfde situatie. Dit weerhield hen er niet van om een verrassende Top 5-8 te halen op het wereldkampioenschap. We zullen onze blik dus zeker ook richten op deze jonge talenten die we het hele jaar door hebben zien evolueren in het LEC. Ze hebben de kwaliteiten om voor twee of drie verrassingen te zorgen op het hoofdevenement als ze erin slagen om volledig vrij te spelen.

Als ze kunnen vertrouwen op het spelplan dat ze hadden tijdens het zomersegment, met schermutselingen en een aantal grote mid game rotaties en met een ShadOw die druk zet op de hele map, zullen ze ongetwijfeld in staat zijn om enkele competitiefavorieten het vuur aan de schenen te leggen. Het bijzondere aan dit team is dat het wedstrijden kan winnen zonder dat er neutrale doelen nodig zijn om de bovenhand te nemen. In feite verovert MAD Lions slechts in 54% van de wedstrijden de baron en de drakenziel. De wedstrijden van Mad Lions duren gemiddeld 32 minuten, wat betekent dat de Spanjaarden niet treuzelen en vertrouwen op succesvolle gevechten om hun tegenstanders te kraken. We zullen zien of de boot camp in Shanghai de partners van Humanoid inspiratie heeft gebracht in de vorm van nieuwe speelstijlen.

Team Liquid

© Team Liquid

Een andere favoriet in groep A, Team Liquid, komt aan op het wereldkampioenschap na een ingewikkelde play-off campagne in het zomersegment. De ambities van de partners van Broxah waren duidelijk: zich rechtstreeks kwalificeren voor het hoofdevenement. Teleurgesteld door het resultaat mag dit hen echter niet beletten zich te kwalificeren voor de groepsfase van de competitie. De voorbereidingsperiode op Chinese bodem zal hen ongetwijfeld zelfs in staat hebben gesteld om hun speelstijl, die de laatste tijd te passief is geweest, zelfs voor de LCS, te vernieuwen.

Team Liquid heeft nog nooit beter gedaan dan een top 9-12 op dit internationale toernooi. Wie weet zetten ze dit jaar een nieuwe stap, ook al ziet de concurrentie er behoorlijk zwaar uit. De Amerikaanse organisatie zal wel kunnen rekenen op een team van veteranen om te weerstaan aan de grote druk. Met uitzondering van Tactical, de jonge rookie van dit team, zijn alle andere spelers al op andere edities van het wereldkampioenschap LoL in actie gekomen. CoreJJ wist de competitie zelfs een keer te winnen met SKT T1. Indien er een slechte prestatie volgt, kunnen ze dat zeker niet wijten aan de onervarenheid.

Wat betreft Team Liquid’s speelstijl, nochtans behoorlijk overwinnend tijdens het reguliere seizoen, leken de Amerikanen erg passief tijdens de play-offs, vooral in de jungle met een onherkenbare Broxah die niet scherp acteerde. Dat is nogal jammer als je weet dat het begin van het spel op het hoogste niveau vaak wordt geleid door de initiatieven van de junglers. Het blijft een feit dat deze formatie kan rekenen op een ruw talent, Tactical, die één van, zo niet dé openbaring van het jaar aan Amerikaanse zijde is. Het valt nog af te wachten wat hij zal kunnen brengen tegen de top van de internationale scene.

INTZ

© INTZ

Het Braziliaanse team, dat als eerste eindigde in de play-offs van het Braziliaanse kampioenschap, zou wel eens de verrassing in deze groep kunnen worden. INTZ is een van de teams dat het meest gewend is aan de internationale competities binnen de Wild Card regio’s. Het nam onder andere al deel aan het wereldkampioenschap in 2016 en de MSI van 2019. Aan de spelerskant heeft de botlane wat ervaring, de ADC, micaO, heeft al deelgenomen aan de Worlds van 2016 met INTZ en de support, RedBert, heeft die van 2017 meegemaakt.

De Braziliaanse play-offs zijn echter niet gemakkelijk geweest voor het team. Het kostte INTZ vijf wedstrijden om Team Kabum te verslaan in de halve finale vooraleer ze de grote finale iets makkelijker wonnen tegen Pain Gaming (3-1). Die overwinning leverde hen een ticket op voor het WK. De Brazilianen kunnen in grote mate hun midlaner, Envy, bedanken voor zijn grootse prestaties. De veelzijdigheid en het vermogen om AD en AP te spelen lijken de grote krachten van het team te zijn, maar het zijn niet de enige elementen die de speelstijl van INTZ kenmerken.

Tay, de toplaner, is een specialist van de splitpush. Jungler Shini aarzelt niet om tijd te besteden op dit deel van de map om zijn teamgenoot de kaarten te geven die hem in staat zullen stellen om vroeg in de wedstrijd zijn plan uit te voeren via ganks. Het is daarom dat Shini voornamelijk met enkele vrij agressieve kampioenen speelt aan het begin van het spel, waaronder Trundle, Graves en Sett. De botlane blijft vrij veelzijdig, hoewel de support een voorkeur heeft voor helden die schermutselingen kunnen initiëren, zoals Thresh, Nautilus of Leona. De belangrijkste drager van dit team blijft echter Envy, zoals hierboven reeds uitgelegd. Maar deze formatie heeft grote tekortkomingen wat betreft spelvisie en het macrospel. Niet zelden zien we dat de Brazilianen neutrale doelen forceren of gevechten aangaan die ze gewoonweg niet kunnen winnen. Een van de andere zwakke punten van dit team lijkt zich in de jungle te bevinden waar Shini soms volledig afwezig kan zijn tijdens een wedstrijd. We zullen moeten zien hoe INTZ reageert op Team Liquid en MAD Lions, de twee te kloppen teams voor de Brazilianen.

Legacy Esports

© Legacy Esports

Het in Oceanië gevestigde team is waarschijnlijk het zwakste team in groep A. Ondanks een goede prestatie vorig jaar door het team uit deze regio, met name Mamoths, dat zich bijna kwalificeerde voor het hoofdevenement van het wereldkampioenschap, zal het herhalen van deze prestatie voor Legacy Esports dit jaar waarschijnlijk behoorlijk ingewikkeld zijn.

Het team heeft namelijk een aantal zwakke punten waar MAD Lions en Team Liquid waarschijnlijk gebruik van zullen maken. De kampioenenpool van de midlaner is inderdaad vrij beperkt. Tally speelt voornamelijk met Karma, Galio en Ziggs, kampioenen die niet als zeer agressief omschreven kunnen worden. Halo heeft ook een voorkeur voor Galio en voor Orianna. Ondanks dat hun helden erg gefocust zijn op farming, lopen ze er soms echter een achterstand op. Topoon, de enige Koreaanse speler in het team, is ongetwijfeld de meest getalenteerde. Hij kan een aantal behoorlijk agressieve picks kiezen aan het begin van het spel, zoals Renekton, of kampioenen die het verschil kunnen maken aan het eind van het spel, Gankplank bijvoorbeeld. Babip is de jungler van het team en we kunnen hem waarschijnlijk terugvinden met helden als Olaf, Trundle of Volibear. Dat zijn vrij klassieke keuzes, maar ze zorgen voor een sterke aanwezigheid aan het begin van het spel. Babip heeft, net als op de midlane, echter soms de neiging om een achterstand op te lopen ten opzichte van zijn directe tegenstander op het gebied van farming. Daar staat tegenover dat de botlane vrij stevig is en de neiging heeft om goed te presteren. Hij lijkt echter een beetje moeite te hebben met de 2vs2 of hij begint met een nadeel in de pick en ban-fase.

De kans dat we dit team op het hoofdevenement zullen zien is heel klein, gezien de samenstelling van de groep. Maar na de prestaties van Mamoths vorig jaar zou het geen goed idee zijn om deze formatie te onderschatten.

SuperMassive Esports

© SuperMassive Esports

Het team dat als eerste eindigde in het Turkse kampioenschap is misschien wel een van de beste in de Wild Card regio. De ploeg bestaat uit ervaren spelers, waaronder twee Koreaanse spelers die al in de LCK hebben gespeeld. Jungler KaKAO kwam reeds uit voor APK Prince en support SnowFlower was in het verleden actief bij Kt Rolster. Hun ervaring kan zeer nuttig zijn voor SuperMassive Esports in de jacht op een ticket voor het hoofdevenement van het wereldkampioenschap.

Hiervoor zal de organisatie een beroep moeten doen op zijn verschillende sterke punten, in de eerste plaats op het vermogen van de jungler om zeer actief en agressief te zijn aan het begin van het spel om verschillen in de vier hoeken van de map te creëren, maar ook om neutrale doelen te grijpen. We zullen KaKAO dus waarschijnlijk aan het werk zien met kampioenen als Graves, Nidalee of Lilia. Zijn taak om de draken te vangen kan sterk worden vergemakkelijkt door de agressiviteit van zijn botlane, die hem meestal voorrang geeft op het onderste deel van de Summoner’s Rift. Zeitnot en SnowFlower maken graag een mix van hard-carry en zeer agressieve supports. De kans is groot dat we een duo vinden rond Caitlyn/Kalista en Nautilus/Pantheon. De actie tijdens wedstrijden van SuperMassive Esports zal dus waarschijnlijk plaatsvinden op dat deel van de map. Armut, de toplaner van de formatie, lijkt te zijn geabonneerd op resistente helden en helden die in staat zijn om gevechten te initiëren. Hij speelde Ornn acht keer uit in de laatste twaalf wedstrijden van de Turkse play-offs.

Het laatste pad dat we nog moeten verkennen is het middelste. Bolulu is in staat om met een vrij grote verscheidenheid aan kampioenen te spelen, maar hij lijkt een bijzondere voorliefde te hebben voor helden als Zoe en Vel’Koz, die in staat zijn om geïsoleerde doelen te vangen en ze vrij snel te doden.

De partners van KaKAO hebben dus een echte kaart te spelen in deze groep en lijken minder zwakke punten te hebben dan de andere Wild Card-teams in groep A. Het valt nog af te wachten of ze dat in hun voordeel zullen kunnen doen uitdraaien.

Groep B: de kleine duimpjes van de competitie

RAINBOW7

Als er één team is dat we niet hadden verwacht op de Worlds 2020, dan is het Rainbow7. Na een grillige zomersplit werd het team gekroond tot Latijns-Amerikaans kampioen na een play-offfase die het publiek en de commentatoren naar adem deed happen. Op de vierde plaats aan het einde van het reguliere seizoen moest de Mexicaanse organisatie het hoofd bieden aan de drie teams die hen voorafgingen. Rainbow7 bereikte echter de grote finale, waarin het de grote underdog was tegenover All Knights. Na twee toegegeven manches realiseerde het team een van de meest gedenkwaardige reverse sweeps binnen de divisie door met 3-2 te winnen. De Mexicanen lieten het vervolgens niet na om de spot te drijven met Cloud9, de Amerikaanse organisatie die de overwinning van de AK reeds had getweet na afloop van de tweede manche.

Rainbow7 zal kunnen rekenen op zijn jungler JoseDeodo en de druk die hij vaak legt op de botside-kant van de map. Hij aarzelt niet om kampen te verlaten om de opmars van zijn lanes te versterken. Zeer comfortabel met picks die de kloof early-game kunnen maken, zijn de spelers ook gewend om het spel vanaf het begin te leiden, met een 15-minuten goudverschil van meer dan 1100.

LGD Gaming

© LGD Gaming

Het LGD Gaming-team lag ver achter op zijn rivalen na een meer dan teleurstellende spring split. Voormalig T1-jungler Peanut had moeite om zijn team naar de top van het klassement te brengen. Met een 15e plaats in het algemene klassement na de voorjaarssplit had de Chinese organisatie geen andere keuze dan zoveel mogelijk punten te verzamelen tijdens de zomersplit en de play-offs.

Ter herinnering, de LPL is een van de regio’s die de meeste teams afvaardigt op de Worlds en maakt daarom gebruik van een puntensysteem dat het mogelijk maakt om te beslissen welke teams naar het WK worden gestuurd (bovenop seed 1 en 2, finalisten van de play-offs). Het lijkt erop dat Peanut en zijn collega’s de kracht hebben gevonden om voor hun plaats te vechten. Zo ontnamen ze de wereldkampioenen van 2018, Invictus Gaming, een plaats in 2020 en kwalificeerden ze zich op het nippertje voor de play-ins. Het is een team dat in staat is om een aantal leuke verrassingen te produceren, maar niemand had zo’n prestatie verwacht in het reguliere seizoen.

De laners zullen moeten vertrouwen op hun jungler Peanut, ongetwijfeld de beste speler van de ploeg, om de kills te verzamelen. Hij heeft een indrukwekkend KDA-gemiddelde van 9,1! Er wordt verwacht dat hij een goede wisselwerking zal hebben met midlaner xiye.

PSG Talon

© PSG Talon

Geboren uit het strategische partnerschap tussen de organisatie Talon Esports en voetbalclub Paris Saint-Germain, heeft dit team, dat in de gloednieuwe PCS-league speelt, zijn eerste kwalificatie beet voor de Worlds. Door hetzelfde team op te stellen als datgene dat de eerste voorjaarssplit van de Pacific League won, gaf PSG Talon zichzelf alle kansen om voor een topprestatie te zorgen. Na een zeer goede start had het team een paar dwalingen en eindigde het op de derde plaats in het algemene klassement. Door dat resultaat werd het team gedwongen om reeds aan de eerste ronde van de play-offs deel te nemen. PSG Talon deed het goed en verloor uiteindelijk in de finale tegen Machi, maar veroverde zo wel een ticket voor de play-ins.

Het avontuur is echter wel slecht begonnen voor het team. Door reisbeperkingen en visumproblemen zal PSG Talon slechts voor een deel van de competitie de helft van zijn team kunnen invullen. Tank (midlane) en River (jungler) zullen niet kunnen deelnemen aan de competitiestart en zullen in quarantaine zitten vanwege de gezondheidsmaatregelen, die door Riot Games aan de teams worden opgelegd. Geen zorgen wat betreft de vervangers, Kongyue en Uniboy werden afgevaardigd door AHQ Gaming. De eerste wordt beschouwd als de beste jungler in de PCS. Toch zal het voor PSG Talon belangrijk zijn om binnen dit tijdelijke team een eenheid te creëren om een plaats op het hoofdevenement te kunnen bemachtigen.

V3 Esports

© V3 Esports

Afkomstig uit de LJL, de Japanse competitie, toont V3 Esports een onfeilbare dominantie op zijn terrein. Het is fair om te zeggen dat ze de tegenstand gedurende de zomersplit overvleugeld hebben, waarbij ze na een paar gecompliceerde seizoenen slechts twee keer verloren over het hele segment. Door die dominantie kwalificeert het team zich voor de eerste keer in zijn geschiedenis voor de Worlds. Een speler om te volgen in de formatie is Lee “Bugi” Seong-yeop, de jungler. Zeer op zijn gemak op picks carry als Nidalee, Graves, Lee Sin of Ekko, toonde de speler een respectabel spelniveau tijdens het seizoen met statistieken die vrij aangenaam zijn om naar te kijken. Hij heeft een gemiddelde KDA van 9,35 met een kill participation van 80% over de hele split. De andere spelers in de ploeg lijken een niveau lager te acteren en kunnen grote fouten maken. Het ontbreekt hen ook aan een strategische visie op de Summoner’s Rift en soms doen ze acties die jouw best gerangschikte wedstrijden waardig zijn. Bovendien is dit team over het algemeen erg traag. Voor de wedstrijden die ze tijdens de play-offs hebben gewonnen, hadden ze gemiddeld 37 minuten nodig, wat een eeuwigheid is. We zien dit team moeilijk doorstoten. Het zal voor de spelers van V3 Esports vooral van belang zijn om de volledige ervaring mee te maken en om zich te meten met de beste spelers van de internationale League of Legends-scene.

Unicorns of Love

© Unicorns Of Love

Na in het voorjaar van 2019 uit het LEC-franchisesysteem te zijn geschrapt, verhuisde de organisatie naar de LCL (de Russische competitie) in de hoop terug te keren naar de Worlds. En het lijkt erop dat het niveau dat ze dit seizoen hebben gehaald ver boven dat van hun concurrenten ligt. Met 14 overwinningen tegenover geen enkele nederlaag liet UOL een clean sheet noteren voor deze split, een prestatie die door weinig teams in andere regio’s is geleverd, ook al beseffen we dat het team duidelijk niet in een competitie van zijn niveau speelt. Sinds twee jaar staat het team in elke split en play-off fase op de eerste of tweede plaats. Dat gezegd hebbende, denken we niet echt dat UOL uit deze play-ins zal komen, gezien het spelniveau dat door de andere teams is aangekondigd. Het Russische team heeft wel enkele troeven in handen om mooie prestaties op de mat te brengen. Midlaner Nomanz en ADC Gadget bieden het team heel wat mogelijkheden op het niveau van de kampioenskeuzes, waarbij de laatstgenoemde in staat is om zowat met elke held te spelen. Dezelfde veelzijdigheid is te vinden op de picks aan botlane-kant met support SaNTas. SaNTas is in staat om verschillende speelstijlen te hanteren, wat de verschillende strategische opties die Unicorns Of Love kan aanwenden nog meer versterkt. Om tegenstanders tot fouten te dwingen of om zelfs bepaalde gedragingen bij directe tegenstanders te bestraffen, kan de Russische club vertrouwen op zijn jungler, die zeer agressief is en vaak het tempo bepaalt aan het begin van elk spel. AHaHaCik zou ons kunnen laten zien hoe Graves, Lee, Nidalee of Kha’Zix op de best mogelijke manier wordt gebruikt. Wat de toplane betreft, houdt BOSS van bruisers en kampioenen met splitpush-kwaliteiten (Aatrox, Camille en Wukong).

Het Russische team heeft echter een aantal zwakke punten. Zo laat het zich soms meeslepen in het heetst van de strijd en verliest het zijn onderscheidingsvermogen in de strategische keuzes tijdens het spel. Soms wordt de stress UOL ook te veel in belangrijke wedstrijden. Afwachten hoe dat zich zal vertalen tijdens deze play-ins!

© Riot Games