Het jonge Belgische geweld klopt voortdurend op de deur van bondscoach Roberto Martinez: hoe lang nog tot ze het shirt van de Rode Duivels mogen aantrekken? De volgende generatie Duivels dient zich aan, en dit zijn de topkandidaten.
Zinho Vanheusden (21 jaar)
 
De rijzige centrale verdediger, geboren te Hasselt, brak door bij Standard en is rot van het talent. Nu al is duidelijk dat hem een mooie toekomst te wachten staat – als hij de juiste keuzes maakt. Met een huidige marktwaarde van 13,5 miljoen euro kan een eventuele transfer een bom geld naar Luik doen vloeien, maar voorlopig blijft Vanheusden trouw aan de Rouches. 
 
De nieuwe aanvoerder van Standard zat een schorsing van drie speeldagen uit en kwam vorig weekend tegen Beerschot voor het eerst in actie in het nieuwe seizoen. Niet toevallig hielden de Luikenaars de nul en kaapten ze de driepunter weg op het Kiel. 
 
Vanheusden werd voor het eerst in de voorselectie van de Rode Duivels opgenomen voor de Nations League-interlands tegen Denemarken en IJsland, maar hij haalde de definitieve selectie niet. Hij werd door Jacky Mathijssen opgeroepen voor de U21.
 
Sebastiaan Bornauw (21 jaar)
 
De centrale verdediger, geboren in Wemmel, maakt eveneens aanspraak om de opvolger van Vincent Kompany te zijn in de as van de verdediging bij de Rode Duivels. Met Daniel Van Buyten als spelersmakelaar worden zijn belangen verdedigd door een ervaren ex-international. Hij is een jeugdproduct van Anderlecht met een huidige marktwaarde van 11 miljoen euro.
 
Vorig jaar werd de verdediger voor circa 8 miljoen euro verkocht aan FC Köln, waar hij indruk maakte. Hij trof zes keer raak in 28 wedstrijden, en had daarmee een groot aandeel in het afdwingen van het behoud van de Duitse club in de Bundesliga. “Dit is precies de ploeg die Sebastiaan nodig heeft om zich te ontwikkelen en zich in de kijker te spelen”, aldus Van Buyten in het Duitse dagblad Bild.
 
Bondscoach Martinez volgt Bornauw naar eigen zeggen van nabij, maar een selectie is voorlopig nog niet aan de orde – hoewel de opties achterin bij de Duivels niet legio zijn. Bornauw moet voorlopig genoegen nemen met een plaats bij de U21.

Alexis Saelemaekers (21 jaar)
 
Dit Brussels rastalent verruilde Anderlecht begin dit jaar voor AC Milan. Daarbij was een bedrag van 7 miljoen euro gemoeid. Voor paars-wit trof hij twee keer raak in 64 officiële duels. Onder vorige coach Frank Vercauteren werd Saelemeaekers een veelgebruikte pion.
 
Sinds zijn overgang naar AC Milan vond de middenvelder één keer de weg naar de netten in 13 Serie A-matchen. Hij kon nog geen titularisrol opeisen bij de Italiaanse club – iets wat noodzakelijk is om aanspraak te kunnen maken op een plek bij de Rode Duivels, geeft hij zelf toe: “Om deel te kunnen uitmaken van de Rode Duivels moet je eerst uitblinken bij je club. Ik moet eerst en vooral bezig zijn om goede prestaties te leveren bij AC Milan. Dat is mijn eerste doel: titularis worden en mijn steentje bijdragen aan de club”, vertelde hij begin deze zomer bij Eleven Sports.
 
“Het is natuurlijk een kinderdroom om bij de nationale Belgische ploeg te horen en misschien mee te gaan naar het EK. Het is wel iets dat ik in mijn achterhoofd houd, maar ik focus me er niet echt op. Het belangrijkste voor mij is AC Milan en wat daarbij komt is een bonus”, klonk het nog.
 
 
De Brugse revelatie van vorig seizoen gooide hoge ogen in de Champions League, waar hij voor de leeuwen geworpen werd. De aanvallende middenvelder hield zich uitstekend staande op het allerhoogste niveau, en kon met zijn overgave en technisch vernuft zelfs extra schwung injecteren in de match tijdens zijn invalbeurten tegen PSG. Daarna groeide hij uit tot de lieveling van coach Philippe Clement, en de nieuwe chouchou van het Jan Breydelstadion. Dit seizoen mocht hij al elke competitiematch invallen. Het is echter nog wachten op zijn eerste titularisplaats in de Jupiler Pro League 2020-2021.
 
Het 19-jarige Brusselse talent Yari Verschaeren kreeg een kans bij de Rode Duivels, en dus gingen stemmen op om ook het Brugse goudhaantje te selecteren voor de nationale ploeg. Maar De Ketelaere blijft nuchter onder alle lofbetuigingen: “Als iemand als Vanaken nog geen basisspeler is bij de Rode Duivels, zou het gek zijn om mij te selecteren voor de nationale ploeg”, liet hij zich ontvallen in La Dernière Heure.

Tibo Persyn (18 jaar)
 
Een voetbaltalent dat geen sant in eigen land is: deze middenvelder voetbalt de pannen van het dak bij de beloften van Inter Milaan, maar is in onze contreien relatief onbekend. Als jeugdproduct van Club Brugge ruilde hij West-Vlaanderen in 2018 voor de Italiaanse zon.
 
Daarmee lijkt hij de juiste keuze gemaakt te hebben. De rechterflankspeler blonk uit in de Italiaanse beloftencompetitie, waar hij drie keer de weg naar de netten vond in 33 matchen, en in de Youth League. Hij charmeerde de Italiaanse pers met zijn sterke prestaties: “Persyn is de belichaming van de moderne voetballer”, aldus sportsite Tuttomercatoweb. “Hij heeft een perfecte balans tussen defensieve en offensieve kwaliteiten, dynamisch en met hoge intensiteit. In de luchtduels heeft hij het nog moeilijk, maar elke wedstrijd wordt hij tactisch verfijnder. Voor Inter is hij een speler met een gigantisch potentieel”, klinkt het.