Iets meer dan een maand na het einde van de Premier League en minder dan een week na de Champions League-finale trekt het Engelse voetbalseizoen zich zaterdag om 17u30 met de Community Shield opnieuw op gang. Benieuwd of de traditionele seizoensopener tussen kampioen Liverpool en FA Cup-winnaar Arsenal al een voorsmaakje geeft van wat we komend seizoen mogen verwachten.
Door de coronapandemie hebben de voetballers er de afgelopen maanden al een reuzedruk programma opzitten. 33 dagen na het einde van het seizoen en slechts 6 dagen nadat Bayern München zijn 6de beker met de grote oren in de wacht sleepte, trekken de troepen van Jürgen Klopp en die van Mikel Arteta het voetbalseizoen 2020-2021 alweer op gang.

Met de Community Shield, het jaarlijkse treffen tussen de kampioen en de winnaar van de FA Cup, staat er meteen een prijs op het spel. Al zullen beide ploegen, meer nog dan in andere jaren, de wedstrijd vooral zien als een doorgedreven oefenmatch ter voorbereiding van wat opnieuw een lang en slopend seizoen belooft te worden. De mentale en fysieke staat van paraatheid zal dus meer dan waarschijnlijk de doorslag geven.

Never change a winning team

Het credo 'never change a winning team' indachting hebben de Reds, na het fenomenale seizoen 2019-2020 waarin ze 99 punten en een voorsprong van liefst 18 punten op Manchester City lieten noteren, amper veranderingen doorgevoerd in de kern. Jürgen Klopp en zijn team zullen maar al te graag de positieve flow waarin ze sinds de overwinning in de Champions League verzeild zijn geraakt verderzetten tegen Arsenal.

In de zoektocht naar hun 16de Community Shield kan Klopp rekenen op een nagenoeg volledig fitte selectie. Enkel kapitein Jordan Henderson moet verstek laten gaan, maar Virgil Van Dijk kan zaterdag, ondanks zijn hoofdwonde opgelopen in de oefenpartij tegen FC Salzburg, gewoon meedoen. De enige nieuwkomer in de kern is voorlopig Kostas Tsimikas, die vooral als doublure van linksback Andy Robertson is binnengehaald. Al circuleert de naam van Thiago, die op een vertrek aanstuurt uit München, ook geregeld in en rond Anfield.

Should I stay or should I go?

Arsenal, dat vorig seizoen op een teleurstellende achtste plaats eindigde, wil doorgaan op hun elan van het einde van vorig seizoen. Met aantrekkelijk en aanvallend voetbal werd zowel Manchester City als Chelsea uit de FA Cup gekegeld. Nieuwe coach Mikel Arteta wil die postieve flow maar al te graag voortzetten door een 16de Community Shield mee te grissen naar het Emirates Stadium.

In tegenstelling tot het sterke collectief van Liverpool hadden de Gunners wel reden tot veranderen. Op inkomend vlak werden reeds de transfers van Willian (Chelsea) en William Saliba (Saint-Etienne) genoteerd en ook de transfer van de Braziliaanse centrale verdediger Gabriel Magalhaes (Lille) zou in de pijplijn zitten. Toch zou het belangrijkste nieuws voor Arsenal wel eens de contractverlenging van Pierre-Emerick Aubameyang kunnen zijn. De Gabonese spits en aanvoerder van de Gunners zinspeelde nadrukkelijk op een vertrek, maar zou nu toch dicht bij een contractverlenging staan. Zijn torinstinct scheelt dan ook meer dan een slok op de borrel, want naast Lionel Messi, Cristiano Ronaldo en Robert Lewandowski is hij de enige spits die de afgelopen vijf seizoenen in de grote Europese competities telkens meer dan 20 keer de weg naar doel vond.

Wie trekt er aan het langste eind in de Community Shield? Volg Arsenal - Liverpool zaterdag om 17u30 live op Eleven Sports 1, beschikbaar in het All Sports-pakket van Proximus Pickx.