Sensatie gisterenavond in de Champions League. Seizoensrevelatie RB Leipzig schakelde Diego Simeone's Atlético Madrid uit op weg naar de halve finales. Uitblinker in het frivole Duitse team was de 21-jarige centrale verdediger Dayot Upamecano, die meer dan zijn visitekaartje afgaf. Zijn eerste cap bij de Franse nationale ploeg zal niet lang meer op zich laten wachten.
Dayotchanculle 'Dayot' Upamecano was gisteren de uitblinker bij de 2-1 overwinning van Die Roten Bullen. Een hele wedstrijd lang had hij Diego Costa en Marcos Llorente in zijn achterzak en als centrale man van de driemansdefensie draafde hij geregeld over de middellijn om een manmeersituatie te creëren op het middenveld. Defensief robuust en ook beschikkend over een goede inspeelpass is Upamecano het typevoorbeeld van de moderne centrale verdediger. De 21-jarige revelatie van RB Leipzig komt dan ook nadrukkelijk op de deur van de Franse nationale ploeg kloppen.

Exponent succesrecept Red Bull-imperium

Upamecano, die roots in Guinee-Bissau heeft, groeit op in Evreux, ten westen van Parijs, waar hij in wedstrijdjes in de wijk uitblinkt als aanvaller of middenvelder. Hij wordt er opgemerkt door scouts van Valenciennes die hem omvormen tot een verdediger. Op 17-jarige leeftijd ruilt hij het noorden van Frankrijk in voor het traditionele Red Bull-traject: eerst rijpen bij Red Bull Salzburg en FC Liefering om daarna de stap te zetten naar Oost-Duitsland.

In zijn vier seizoenen bij Die Roten Bullen werkt Upamecano zijn onvolmaaktheden een voor een weg, waarna hij op zijn 21ste de sterkhouder achteraan is. In 28 wedstrijden in de Bundesliga het afgelopen seizoen won de jonge Fransman net geen 7 op de 10 luchtduels en komen zijn passes liefst 9 op de 10 keer aan. Europese topclubs zoals Manchester City, Manchester United, Bayern München en Barcelona komen dan ook een voor een aankloppen om de Fransman binnen te hengelen, maar tegen alle verwachtingen in verlengt Upamecano zijn contract tot 2023. De reden: hij wil onder de jonge coach Julian Nagelsmann blijven werken.

Basisplaats bij les Blues in het verschiet?

Het volgende doel van de Franse jeugdinternational is, naast het winnen van de Champions League, een plaatsje veroveren in de selectie van Didier Deschamps. Upamecano, die met Frankrijk in 2015 het EK U17 won, kan alvast stevige adelbrieven voorleggen. Zo voetbalt hij beter uit dan Raphaël Varane, die tevens tegen Manchester City stevig aan het klungelen sloeg. Ook Lucas Hernandez (op de bank bij Bayern München) en Samuel Umtiti (geblesseerd en niet langer zeker van een basisplaats bij FC Barcelona) zullen stilaan moeten beginnen vrezen voor hun plaatsje.

Als Dayot Upamecano zijn prestatie tegen Atlético dinsdag tegen PSG kan herhalen en ook Neymar en Mbappé in zijn achterzak steekt, dan ligt de weg helemaal open voor een basisplaats op het EK 2021, waar Frankrijk, als regerend wereldkampioen topfavoriet zal zijn om ook de Europese titel mee te grissen.

Volg de eindfase van de Champions League exclusief op Proximus Sports, beschikbaar in het All Sports-pakket van Proximus Pickx.