Terwijl het LEC in volle gang is en ons een topseizoen biedt, staan twee Europese teams in de top 10 van ESPN’s global power rankings van de maand juli. Maar wat is het niveau van de LCS-teams aan de overkant van de Atlantische Oceaan?

Geen enkel Noord-Amerikaans team staat namelijk in de top 10 van de ranglijst van de sportnieuwswebsite. Een ander sterk signaal is dat Game of Legends, een analytisch instrument dat beschikbaar is op het internet en dat de statistieken van de belangrijkste competitieve League of Legends-competities openbaar maakt en vaak gebruikt wordt door coaches, Uncle Sam’s franchisecompetitie heeft moeten downgraden in de tiers 2-toernooien. De data die werden verkregen via de wedstrijden tussen de organisaties in Noord-Amerika waren niet langer van hoog niveau en vertekenden de resultaten die werden behaald in de belangrijkste competities van het Riot Games-spel zoals LEC, LPL, LCK, enz. Twee teams zweven echter een beetje boven dit moeras en delen de eerste plaats in het kampioenschap: Team Liquid en Cloud9. Deze laatste heeft een bijzonderheid in vergelijking met de andere teams in de competitie: het team heeft een Belgische speler in zijn midden, Nisqy! We analyseerden het team dat na een droogte van zes jaar opnieuw van succes mag proeven.

Cloud9 en zijn omzwervingen in de woestijn

Op 19 april won Cloud9 zijn derde LCS-titel. De laatste eindoverwinning dateerde al van zes jaar geleden, een eeuwigheid voor een van de historische organisaties binnen de Noord-Amerikaanse League Of Legends-scene. Na de gouden periode 2013-2014, met iconische spelers als Balls, Hai, LemoNation, Meteos en Sneaky die het LCS-kampioenschap twee keer naar naar de organisatie van Jack Etienne brachten, begon een lange tocht door de woestijn.

Nochtans ontbrak het Cloud9 niet aan mogelijkheden om daar de laatste jaren een einde aan te maken. Nisqy’s team is het team dat in de geschiedenis van de Uncle Sam-league het vaakst op de tweede plaats eindigde, maar liefst zes keer. Ondanks vele veranderingen binnen de ploeg werd de winnende formule tussen 2014 en 2020 nooit gevonden. Jensen symboliseert misschien wel het meest deze periode. Na zeven seizoenen en drie verloren finales met Cloud9 won hij zijn eerste titel in het jaar dat hij overstapte naar Team Liquid. Het kostte Cloud9 tijd om de reputatie van lucky losers van zich af te schudden en om de vloek te doorbreken.

Licorice, Zven, Nisqy, Blaber en Vulcan lijken opnieuw de bovenhand te nemen in de summer split na hun succes in de spring split. Ondanks drie nederlagen in hun laatste vijf wedstrijden, staan de teamgenoten van de Belgische nationale trots met elf overwinningen en drie nederlagen op de eerste plaats naast Team Liquid. Meestal halen ze hun overwinningen vrij snel over de streep, omdat Cloud9 het team is dat gemiddeld het minste tijd doorbrengt op de Summoner’s Rift (28:52). Naast het macro-spel, dat grotendeels de snelheid van uitvoering van het Amerikaanse team verklaart, zijn de talenten die zich ontwikkelen op de Summoner’s Rift voor Jack Etienne een andere belangrijke factor om rekening mee te houden.

Het nieuwe gezicht van Cloud9: een team met overvloed aan talent

© Riot Games / Cloud9

Licorice is momenteel zonder enige twijfel de beste Amerikaanse toplaner. Zijn vermogen om een-op-eenconfrontaties te winnen dwingt respect af, en de statistieken zullen die die bewering niet in twijfel trekken. Hij is de speler die het grootste verschil in goud (971) en cs (19) heeft in vijftien minuten spelen in vergelijking met zijn directe tegenstander. Hij staat ook op de tweede plaats met Impact in de rangschikking van het totaal aantal behaalde solo kills (5).

Dat verschil is grotendeels te danken aan de kampioenen met wie hij speelt. Ook al kiest hij soms voor tanks, hij aarzelt niet om naar meer offensieve keuzes te neigen, die sterk zijn in 1vs1 of die in de loop van het spel een belangrijke toename aan kracht geven. Zo speelde hij sinds het begin van het seizoen drie keer met Jayce en twee keer met Wukong. Hij heeft ook drie keer met Sett gespeeld. Zelfs al heeft zijn team hulpmiddelen nodig om gevechten te initiëren en als frontlinie te fungeren, geven zijn teamgenoten hem de opportuniteit om voor de meest aanvallende optie te gaan.

De kwaliteiten van Licorice zorgen er dus vaak voor dat Cloud9 een voordeel heeft op het bovenste deel van de Summoner’s Rift. Maar daarom is het andere deel van de map niet zo gemakkelijk te veroveren voor de tegenstanders van partners Vulcan en Zvens.

© Riot Games / Cloud9

Ook is het moeilijk om een betere botlane te vinden in het land van Uncle Sam dan die in de stal van Cloud9. Vulcan en Zven hebben respectievelijk de eerste en derde beste KDA in de competitie. Vulcan, de Canadese support, heeft ook gemiddeld het hoogste aantal assists per wedstrijd. Hij heeft de capaciteiten om uit een breed support-scala te kiezen (Yuumi, Thresh, Senna, etc.) en dat lijkt perfect te passen bij zijn teamgenoot.

Die laatste lijkt weer tot leven te komen na een moeilijke passage bij TSM. Zven is de ADC die de 10k gold bar het snelst bereikt (20:32). Hij lijkt zijn sereniteit en vertrouwen terug gevonden te hebben, tot grote vreugde van zijn teamgenoten. Hij is zeker nog niet zo polyvalent als Perkz, hij heeft slechts drie keer met een kampioen gespeeld die tot nu toe geen ADC was, maar hij lijkt wel enige regelmaat te leggen in zijn prestaties. Het lijdt geen twijfel dat de spring split-titel hier voor iets tussen zit. In ieder geval kan hij rekenen op de steun van Nisqy, die sinds het begin van het seizoen zeer teamgericht is geweest.

© Riot Games / Cloud9

Nisqy, de enige Belgische speler die actief is in de LCS, heeft een reputatie opgebouwd en het respect van zijn leeftijdsgenoten afgedwongen na een eerste ervaring op Amerikaanse bodem bij Team EnVyUS. Die passage was minder succesvol dan het avontuur dat hij in 2019 bij Cloud9 begon. Hij lijkt op de top van zijn kunnen te spelen sinds het begin van de zomersplit. Hij heeft de op één na beste KDA in het kampioenschap tot nu toe, wat vooral te wijten is aan het grote aantal assists. Hij stelt zich namelijk ten dienste van het collectief. We kenden hem als een zeer veelzijdige speler, hij heeft tot nu toe met tien kampioenen gespeeld in de summer split, maar we ontdekken in dit zomersegment zijn vermogen om met helden te spelen die veel meer gericht zijn op het collectief (Twisted Fate en Galio), iets wat hij tot nu toe weinig had gedaan.

Gedurende zijn hele competitieve carrière in de Challenger Series, LCS EU, LCS NA en TPL, heeft hij slechts vijf keer met Twisted Fate gespeeld en elf keer met Galio. Dit seizoen heeft hij al twee keer met de kaartgooiende tovenaar en vier keer met de met steen gevleugelde reus gespeeld. Deze speelstijl lijkt perfect geschikt voor de jonge Blaber, die zo risico’s kan nemen, wetende dat hij een vangnet heeft.

© Riot Games / Cloud9

De jonge Amerikaanse jungler Blaber maakt sinds 2017 deel uit van de negenwolkenorganisatie, een eeuwigheid in de esportsindustrie, des te meer voor een jong talent. Hij is geleidelijk aan de ladder opgeklommen om uiteindelijk een basisplaats op te eisen binnen het hoofdteam. Hij bracht eerde bijna twee jaar door op de academie om zijn talent te perfectioneren. In zes maanden tijd heeft hij geholpen een einde te maken aan de lange periode van droogte bij Cloud9.

Zijn profiel als ervaren rookie is atypisch. Ook al is hij soms een beetje een heethoofd, hij is degene die de rotaties en het ritme van het begin van de wedstrijd beheert. Dat laatste is vaak hectisch, wat verklaart waarom vijandelijke junglers vaak moeite hebben om bij te blijven: Blaber staat op de tweede plaats in de ranglijst van spelers die het grootste verschil in goud creëren binnen vijftien minuten ten opzichte van hun directe tegenstander.

© Riot Games / Cloud9

Storm Cloud9

De laatste successen van Cloud9 zijn niet alleen te danken aan een opeenstapeling van individuele kwaliteit. Ook de chemie en het teamspel stijgt ver boven wat er in andere Amerikaanse teams te zien is uit. Naast de verschillen die in 1vs1 of 2vs2 kunnen ontstaan op de paden van de Summoner’s Rift, zetten Nisqy’s teamgenoten rotaties op die hun tegenstanders vaak verrassen.

Twee spelers zijn op dat vlak essentieel: de Belgische goudklomp en Blaber. Nisqy speelde in twaalf wedstrijden vier keer met Galio en twee keer met Twisted Fate. Deze twee kampioenen zorgen al heel vroeg in het spel voor een belangrijke aanwezigheid op de hele map en creëren zo numerieke minderheden. In wedstrijden waar de Cloud9-midlaner geen van deze twee kampioenen kiest, kan hij rekenen op zijn partner in de jungle om constante druk uit te oefenen op de verschillende paden van de Summoner’s Rift. Door het selecteren van helden die voornamelijk in het begin agressief zijn, zoals Lee Sin en Olaf, kunnen zijn teamgenoten vanaf de eerste minuten deelnemen aan schermutselingen. Bovendien zetten de teamgenoten van Licorice vaak net na de eerste draak een swap lane op om vervolgens bezit te nemen van Herald en de eerste twee neutrale doelen van de wedstrijd onder controle te houden. Het domino-effect volgt. In meer dan de helft van hun wedstrijden tijdens de Summer Split, bezat Cloud9 de ziel van de draak.

De verschillen die ontstaan bij rechtstreekse confrontaties en het macro-spelgevoel van dit team verklaren waarom wedstrijden tegen hun Amerikaanse concurrenten zelden het halfuur overschrijden. Met de eerste teamgevechten in het verschiet is de kloof tussen Cloud9 en zijn directe tegenstander al zo groot dat de uitkomst vaak fataal is voor die laatste. En als dat nog niet genoeg is, stelt Vulcan zich altijd beschikbaar om zijn lichaam te doneren om gevechten op de best mogelijke manier te beginnen. Het sneeuwbaleffect is dan onvermijdelijk en de vijandelijke nexus stort vaak in.

Concurrentie voor Cloud9

De vraag die iedereen zich op dit moment stelt: wie kan dit team verslaan in een BO3? Met uitzondering van Team Liquid kunnen maar weinig teams hun hand in de lucht steken. De nederlaag van afgelopen weekend door het stiekem verkrijgen van de buff baron kan echter een precedent scheppen voor toekomstige wedstrijden. Misschien dat een TSM van de grote dagen, als het team erin slaagt om onder stoom te komen, Cloud9 zou kunnen bedreigen tegen het einde van het reguliere seizoen, maar niets is minder zeker. Een verrassing is echter nooit uitgesloten.

Het klopt dat de partners van Zven onlangs drie van hun vijf wedstrijden verloren, maar dat lijkt slechts een tijdelijke kwestie te zijn omdat ze hun verschillende tegenstanders tot nu toe hebben verpletterd. Ze moeten echter niet in een soort zelfgenoegzaamheid vervallen. Sommige spelers zijn vrij jong in dit team, dus het is een risico dat serieus genomen moet worden. Er zal ook rekening gehouden moeten worden met Zven en Cloud9 zal hopen dat hij niet terugvalt in zijn tekortkomingen. De duidelijke nederlaag tegen 100T is mede te danken aan het vrij relatieve nut van de Jarvan IV in het huidige spelsysteem en aan de zeer goede prestaties van Contractz op zijn Olaf (10-1-7).

Maar dit is nog steeds het reguliere seizoen, waarin het normaal is om te testen. Het lijkt er echter op dat de voormalige academische speler zich meer op zijn gemak voelt met kampioenen die in staat zijn om een grote impact te maken in de vroege schermutselingen.

© LoL Esports / Riot Games

Cloud9 is dus een team dat de LCS enorm domineert, misschien zelfs iets te veel om zich voor te bereiden op de internationale wedstrijden die aan het einde van het jaar op het WK League Of Legends zullen plaatsvinden. Het is moeilijk voor het Amerikaanse team om veel tegenstand te ondervinden in deze zomersplit. De twee fouten tegen 100T en Evil Geniuses mogen niet al te zwaar doorgerekend worden. Alleen Team Liquid, zoals hierboven uitgelegd, zou hun zorgen kunnen baren.

De dominantie dit seizoen is in zekere zin een gevaar voor Cloud9 en het team heeft er geen invloed op. Als we onze blik richten op het LEC, biedt dat kampioenschap ons een zelden geziene homogeniteit. De Europese teams die voor de jaarlijkse League Of Legends-hoogmis zullen uitvliegen, zullen ongetwijfeld klaar zijn om het op te nemen tegen de Chinese en Koreaanse legioenen die hen met vaste hand zullen opwachten. We zijn niet zeker dat dit ook geldt voor Nisqy’s teamgenoten, die na een lange periode van vakantie het risico lopen in een bloedige strijd te vervallen zonder zelfs maar de tijd te hebben om zich een beetje op te warmen.