Zelden hebben we een Europees seizoen gekend dat zo boeiend is als dat van de tien LEC-teams in dit zomersegment. Terwijl zeven teams binnen één overwinning van elkaar liggen, staan vijf teams zelfs helemaal gelijk. Terwijl MAD Lions en Rogue de verrassende top twee vormen, lijken andere clubs meer dan normaal met zichzelf te worstelen. De fans van Fnatic en G2 Esports zullen dit zeker kunnen beamen. Nu de kwalificaties voor de League of Legends Worlds Championship opdoemen, is het tijd om terug te blikken op het eerste deel van deze summer split. Maar voordat we tot de kern van de zaak komen, geven we eerst een korte samenvatting van wat het LEC nu is.

Het LEC bestaat sinds 2019 en is een franchisecompetitie die op poten is gezet door Riot Games op zijn game League of Legends. Tien teams hebben slots gekocht om deel te nemen aan deze competitie en zijn nu partners van de Amerikaanse uitgever. Het competitieve seizoen is verdeeld in twee reguliere kampioenschapsfasen, de spring split en de summer split, elk gevolgd door play-offs. De beste clubs worden vervolgens naar internationale competities gestuurd om Europa te vertegenwoordigen. Tussen het lente- en zomersegment ligt de MSI (Mid-Season Invitational). Na de summer split ontmoeten de beste teams van het moment elkaar op het wereldkampioenschap van League of Legends: het Worlds Championship. Sinds 2019 is er geen degradatiesysteem meer en is het erg moeilijk geworden om uit deze competitie te worden geschopt als je er eenmaal deel van uitmaakt. Hiermee is korte beschrijving van het LEC afgerond, we richten ons nu op de summer split 2020.

We gingen net voor week 3 van het kampioenschap uit elkaar. Sommige verrassingen hadden het begin van het seizoen al gekruid, met in het bijzonder MAD Lions en Rogue die aan het hoofd van het LEC paradeerden. Achter hen volgde een groep van zes teams met slechts één of twee overwinningen minder dan de kopgroep. In deze groep van teams begon G2 Esports erg slecht en eindigde het team de eerste speeldag met slechts één kleine overwinning en drie nederlagen. In het tweede competitieweekend maakten ze dat goed door al hun wedstrijden te winnen en de balans tussen winst en verlies gelijk te stellen. Vitality had een minder catastrofaal begin dan in de voorjaarssplit. Het feit dat ze nu met een volledig team startten, heeft hen veel geholpen om meer dan alleen een bijrol te spelen. In de staart van het peloton leken Excel Esports en FC Schalke 04 Esports reeds in grote moeilijkheden te verkeren. Beide teams telden samen slechts één overwinning en negen nederlagen. Maar sindsdien zijn er twee weken van competitie voorbij gegaan. Nu de helft van de zomersplit voorbij is en de spelers genieten van een welverdiende pauze, is het tijd om de eerste conclusies te trekken uit het begin van het seizoen.

Twee verrassende leiders

© Team AAA & MAD Lions

Op dit moment staan er twee teams volledig gelijk aan de top van het LEC en ze zijn niet echt de teams die we in deze posities verwachtten: MAD Lions en Rogue. Voor de Spaanse organisatie zijn de goede resultaten in dit eerste deel van het seizoen verklaarbaar door verschillende factoren. In de eerste plaats heeft de opkomst van hun in het verleden soms gekleineerde midlaner hen veel goeds gedaan. Humanoid is een van de zeven spelers die het vaakst tot MVP van een wedstrijd werden uitgeroepen (drie keer), wat zijn impact op het MAD Lions-collectief laat zien. De invloed die hij heeft op de prestaties van zijn club komt zeker ook van zijn meest populaire kampioen in dit begin van de split: Orianna. Hij heeft deze laatste al zes keer gebruikt tijdens vier overwinningen. Het personage is erg gefocust op het team en kan slecht begonnen gevechten omdraaien dankzij goed gedoseerde laatste aanvallen.

Een andere atleet viel vooral op op de derde en vierde dag van het kampioenschap: Shad0w. Hij maakte gebruik van Volibear’s rework om de Summoner’s Rift te betreden met de poolbeer. Shad0w kan ook met Lee Sin en Ivern spelen. Hij kan dus zowel met kampioenen spelen, die in staat zijn om gevechten te starten en weerstand te bieden, als met junglers, die meer gericht zijn op een ondersteunende rol. Hij heeft de mogelijkheid om verschillende speelstijlen te hanteren en dat is goed nieuws voor zijn teamgenoten! Het zou echter zeer onverstandig zijn om dit team te reduceren tot twee spelers. De goede resultaten werden verkregen dankzij een goed geolied collectief dat lijkt op een pletwals. In week 3 en 4 van het zomersegment werden Origen, Schalke 04 en Rogue in slechts iets meer dan 30 minuten spelen aan de kant geschoven. Alleen de Misfits zijn er de laatste tijd in geslaagd om een deuk te maken in de carrosserie van de Spaanse organisatie vanwege een Razork op zijn fiddlestick zoals in zijn grote dagen.

De andere verrassing in dit begin van het seizoen is niemand minder dan Rogue. De formatie, die behoort tot de Rekt Global-groep, heeft sinds de start van het zomersegment slechts twee keer verloren, tegen G2 Esports en MAD Lions. De nederlagen tegen die twee clubs kunnen we hen niet zwaar aanrekenen, vooral omdat de overwinningen van Rogue vrij overtuigend zijn geweest. Met uitzondering van de wedstrijden tegen Schalke 04 en Fnatic wisten de teamgenoten van Vander de wedstrijden vrij snel af te sluiten, in ongeveer 30 minuten spelen. Deze relatief snelle speelstijl wordt alleen mogelijk gemaakt door het bestaan van spelers die in staat zijn om voor het verschil te zorgen tegen hun directe tegenstanders of tijdens de eerste schermutselingen. Larssen blinkt hierin uit! Zijn LEC-statistieken zijn indrukwekkend: hij is de speler met het grootste verschil in goud binnen de 15 minuten ten opzichte van zijn tegenstanders, hij is de derde atleet die de meeste solo kills heeft behaald en hij heeft ten slotte een KDA van 7.4. Hij is echter niet de enige bedreiging in het team, Hans Sama heeft als ADC zeer goed werk verricht. We mogen ook de belangrijke rol van Inspired niet vergeten, die de nummer twee is van de Europese ladder challengers.

De twee teams zullen vanaf nu moeten bevestigen in het tweede deel van het zomersegment, maar ze zullen vooral moeten opletten om niet in te storten tijdens de play-offs, want veel topspelers van het LEC zouden ondanks een moeilijk begin van het seizoen hun klasse kunnen terugvinden in de laatste rechte lijn van de zomersplit. Dit zou het geval kunnen zijn bij onder andere Origen.

RFRSH: een methode die niet pakt

© Origen

Origen is een vaste klant in de play-offs. Sinds de terugkeer in het LEC begin 2019 heeft het team de eindfase slechts één keer gemist. Ze zijn er echter nooit in geslaagd om te winnen van de twee grote kanonnen, Fnatic en G2 Esports. De Spanjaarden, die tot dezelfde groep als Astralis behoren, slagen er niet in om de stap naar een Europese titel te zetten. De methode RFRSH, de meerderheidsaandeelhouder van de door xPeke gecreëerde organisatie, lijkt niet zo goed te werken als op CSGO, waar Astralis zich heeft weten te positioneren als een topclub.

Het begin van het zomersegment lijkt de problemen rond Origen tot nu toe te bevestigen. Alphari’s teamgenoten zitten nog steeds in de onderbuik van het klassement door een afwisseling van zeer goede en minder goede prestaties. Zo won het team van G2 Esports en Fnatic dankzij een Upset in vorm, maar verloor het van Vitality dat zijn hoogvorm ook nog niet te pakken heeft. Het moet echter worden toegegeven dat, met uitzondering van één team, het niveau dit seizoen zeer heterogeen is, met alle clubs die de wapens lijken te hebben om een BO1 tegen een tegenstander te winnen. Dit is op zich al een kans voor Origen om in de tweede helft van de zomersplit te laten zien dat de ervaring, die ze hebben opgedaan in de verschillende play-offcampagnes, kan worden gebruikt om zich te onderscheiden van de massa.

Nukeduck zal Upset echter beter moeten ondersteunen, want die lijkt soms nogal eenzaam. Hij heeft de vierde beste KDA in de competitie en het beste aantal CS per minuut. Hij heeft ook het op één na hoogste percentage schade binnen een team. Je zal het begrepen hebben, zijn niveau in deze split is meer dan goed, het probleem ligt eerder bij zijn teamgenoten die hun spelniveau moeten optrekken. Dit geldt des te meer omdat de grote jongens in deze LEC in een staat van sloomheid lijken te verkeren. Die zal echter niet lang blijven duren. We bereiden ons maar beter voor op de terugkeer van Fnatic en G2 Esports, want die zal er ongetwijfeld komen. Dan zullen de League of Legends-deelnemers op topniveau moeten acteren.

De tenoren in moeilijkheden

© Fnatic & G2 Esports

De twee meest succesvolle teams in de competitie bevinden zich in een zeer ongewone situatie in dit zomersegment. Hoewel ze niet enorm ver verwijderd zijn van de play-offplaatsen en profiterend van kampioenschapspunten waardoor ze een slechte ranking aan het einde van het reguliere seizoen goed kunnen maken, hebben we G2 Esports en Fnatic al veel beter zien presteren. Verschillende redenen die specifiek zijn voor elk team kunnen de mindere vorm verklaren.

In het geval van Fnatic lijkt het team veel te testen om te proberen nieuwe strategieën te implementeren. De vele nederlagen die Rekkles’ teamgenoten in de afgelopen jaren hebben geaccumuleerd tegen G2 Esports, met name in de play-offs, hebben waarschijnlijk vooral Bwipo en zijn partners getroffen. Deze laatste zijn waarschijnlijk op zoek naar nieuwe strategische opties. Sommige tests zijn minder overtuigend gebleken dan andere. Teamcomposities met Rekkles als Soraka of centrale AD zullen niet in de annalen verschijnen. Hylissang is een andere factor in Fnatic’s lastige start van het kampioenschap. De support deed ons sterven normaal lijken, maar tijdens de voorjaarssplit onderscheidde hij zich door zijn vermogen om uit hachelijke situaties te geraken dankzij zijn talent als gevechtsinitiator, waardoor hij een zeer aanwezige speler was met betrekking op assists binnen zijn team. De jonge Bulgaar lijkt ontregeld sinds de komst van de goede dagen, want hij wordt vaak gepakt zonder dat hij zijn club kan helpen om wraak te nemen. Zijn spelniveau lijkt lager te liggen dan wat we van hem gewoon zijn.

Ook al is de situatie minder ernstig voor G2 Esports, toch blijft ze ongewoon. De Spaanse organisatie neemt namelijk samen met Misfits de derde plaats in en maakt deel uit van de groep achtervolgers op Rogue en MAD Lions. De teamgenoten van Perkz zijn het niet gewend om in deze rol te zitten en lijden onder de gevolgen van een gemiste eerste week van de competitie (1-2), maar dat is niet het enige. Na het winnen van zeven van de laatste negen Europese titels zijn de spelers van G2 Esports misschien een beetje verzadigd en ze zouden minder gemotiveerd zijn in dit nieuwe segment. Hieraan moet worden toegevoegd dat Perkz om persoonlijke redenen niet heeft kunnen deelnemen aan de vierde dag van het kampioenschap. Hij werd vervangen door P1noy, en hoewel die niet slecht presteerde, was de synergie zeker niet dezelfde binnen de Spaanse club. Nederlagen hier en daar in het eerste deel van het reguliere seizoen verklaren de derde plaats die eervol is voor de meeste LEC-teams, maar die ongewoon en teleurstellend is voor G2 Esports. In de play-offs zal het echter pas echt serieus worden en de kans is groot dat Jankos en zijn partners er weer zullen staan.

De race richting Worlds

© Riot Games

De eerste zes teams van de reguliere LEC-fase zullen zich kwalificeren voor de play-offs van het zomersegment en vier van deze teams zullen dan meedoen aan het League of Legends WK. Of het nu boven of onderin de tabel is, de strijd is hevig en het lijkt onmogelijk om nu al te zeggen welke teams, met uitzondering van Schalke 04, bij de beste vier zullen eindigen. Hoewel sommige teams, met name G2 Esports, Fnatic en Origen, met zichzelf lijken te worstelen of hun wet minder kunnen opleggen aan het begin van het seizoen, moet de ervaring die sommige clubs in de afgelopen jaren hebben opgedaan niet geminimaliseerd worden. Deze factor kan een doorslaggevende rol spelen in wedstrijden waar veel op het spel staat.

Er is echter een wereld waarin al deze projecties en discussies nutteloos zijn. China kondigde vorige week inderdaad aan dat alle internationale sportevenementen op zijn grondgebied werden geannuleerd als gevolg van de pandemie van het coronavirus. Het is daarom niet onmogelijk dat de League Of Legends-mis voor het jaar 2020, die normaal gesproken in Shanghai zou plaatsvinden, niet exact zal verlopen zoals gepland. Om een afgelasting te vermijden, zou Riot Games een bubbel kunnen creëren in een Chinese stad om het WK League of Legends te hosten, naar analogie met wat de NBA organiseert in Orlando in het Disney Worlds-pretpark. Dit is althans waarover de uitgever volgens ESPN zou onderhandelen. In China lijkt de epidemie meer onder controle te zijn dan in de Verenigde Staten, waar Florida geconfronteerd wordt met een toename van het aantal positieve gevallen. Niet alle internationale luchtvaartmaatschappijen hebben hun vliegtuigen echter reeds doen opstijgen. Vergeleken met de NBA, waar alles in één en hetzelfde land plaatsvindt, laten de reis naar China en de gezondheidskwesties en administratieve problemen die daaruit kunnen voortvloeien veel vragen onbeantwoord voor de spelers. Het zal daarom nodig zijn om in de komende dagen of weken de aankondigingen van Riot Games over dit onderwerp nauwlettend in de gaten te houden.

Als dit internationale toernooi niet in normale omstandigheden kan plaatsvinden, en dat lijkt op dit moment inderdaad niet het geval te zijn, is het mogelijk dat het WK 2021 in China zal doorgaan. De Verenigde Staten, die normaal gezien het evenement volgend jaar zouden organiseren, zouden dus door deze herschikking getroffen worden. De Amerikanen zouden dan waarschijnlijk moeten wachten tot 2022 om de beste internationale League Of Legends-teams op eigen bodem aan het werk te zien, dat is immers wat ESPN vorige week meldde. Ondanks de teleurstelling die dit in het thuisland van Uncle Sam zou kunnen veroorzaken, zou het in feite een zegen kunnen zijn voor de Amerikaanse teams, die het, met uitzondering van Cloud9, zeer slecht doen sinds de hervatting van de zomersplit. Cloud9 is trouwens het enige team dat een Belgische speler in zijn rangen heeft. Bedankt Nisquy voor het luid en duidelijk vertegenwoordigen van de Belgische kleuren!

© LEC