Het League of Legends European Championship (LEC) en zijn zomersegment zijn twee weken geleden van start gegaan. In dit dossier willen we je op de hoogte brengen van de actuele verhoudingen op het Europese toneel. Aan het eind van het artikel vind je eveneens een focus op België. Voor we verder gaan, leggen we je eerst uit wat het LEC is.

© LEC

Het LEC bestaat sinds 2019 en is een franchisecompetitie die op poten is gezet door Riot Games op zijn game League of Legends. Tien teams hebben slots gekocht om deel te nemen aan deze competitie en zijn nu partners van de Amerikaanse uitgever. Het competitieve seizoen is verdeeld in twee reguliere kampioenschapsfasen, de spring split en de summer split, elk gevolgd door play-offs. De beste clubs worden vervolgens naar internationale competities gestuurd om Europa te vertegenwoordigen. Tussen het lente- en zomersegment ligt de MSI (Mid-Season Invitational). Na de summer split ontmoeten de beste teams van het moment elkaar op het wereldkampioenschap van League of Legends: het Worlds Championship. Sinds 2019 is er geen degradatiesysteem meer en is het erg moeilijk geworden om uit deze competitie te worden geschopt als je er eenmaal deel van uitmaakt. Hiermee is korte beschrijving van het LEC afgerond, we richten ons nu op de spring split 2020.

G2 Esports domineert Europa

© G2 Esports

Net als in de laatste vier edities heeft het team onder leiding van Ocelote de LEC-trofee van de spring split in de lucht gestoken, maar dat gebeurde dit keer wel in een bijzondere context als gevolg van de gezondheidscrisis. De play-offs vonden namelijk online plaats, wat wellicht deels de verrassingen verklaart die we tijdens de eerste wedstrijden hebben kunnen beleven. Zo verloor G2 Esports zijn eerste wedstrijd tegen Mad Lions. Maar eigenlijk presteerde Mad Lions gedurende het hele reguliere seizoen op hoog niveau. De voormalige Splyce-teamgenoten maakten met Misifits, Origen en Fnatic deel uit van de groep achtervolgers op G2 Esports, waarbij de teamgenoten van Rekkles de felste tegenstanders van de regerende kampioenen waren. Het was dus niet verrassend dat zij in de finale opnieuw G2 Esports tegenkwamen, maar de confrontatie draaide al snel uit in het voordeel van de spelers van Ocelote.

Andere teams zoals Vitality, Schalke 04, SK Gaming en Excel presteerden in de spring split vrij teleurstellend. Gedurende het hele kampioenschap hebben ze geprobeerd de juiste formule te vinden om op te schuiven in het klassement. Schalke 04 nam afscheid van Forgiven om Innaxe, een jong talent uit de academie, een kans te geven. Vitality kreeg te maken met heel wat administratieve problemen. Midlaner Milica speelde geen enkele wedstrijd in de hele voorjaarssplit. Steelback en Saken, spelers uit de academie, profiteerden van de slechte prestaties in combinatie met de extra-competitieve problemen om een paar wedstrijden in het LEC te spelen. De vier teams uit de kelder van het klassement maakten gebruik van de pauze tussen de twee splits om veranderingen in hun ploegen door te voeren. Deze teams zouden er goed aan doen om in de tweede helft van het competitiejaar 2020 beter te presteren, want dat biedt namelijk meer mogelijkheden dan gebruikelijk voor Europese teams om zich te kwalificeren voor het WK League Of Legends, en dit is een primeur.

Dit jaar zullen vier LEC-teams zich, door de annulering van de MSI door het coronavirus en dankzij goede resultaten van de Europese organisaties op het internationale toneel in de afgelopen jaren, kunnen kwalificeren voor het wereldkampioenschap. Bovendien zullen, in vergelijking met vorige seizoenen, alleen de resultaten die de teams aan het einde van de summer split van het Europees kampioenschap behaald hebben, bepalen wie naar China zal mogen reizen voor het belangrijkste jaarlijkse evenement binnen de League Of Legends-scene.

De Championship punten, die de prestaties van de deelnemers in alle competitieve segmenten van het LEC belonen, zullen deze keer de seeding bepalen van de teams die zich voor de play-offs van de summer split kwalificeren. Er zal dit jaar geen tweede kans meer zijn met Regional Finals. De vier beste teams uit de play-offs kunnen hun tickets richting Shanghai boeken. Alles is dus mogelijk in dit tweede deel van het competitieve seizoen, dat op 12 juni van start ging. Vier van de tien organisaties zullen toegang krijgen tot de heilige graal voor elke League of Legends-speler. In deze optiek kunnen reeds enkele lessen getrokken uit het begin van het seizoen.

G2 Esports nog altijd top?

© G2 Esports

G2 Esports heeft tijdens de break, als een van de enige LEC-teams, geen spelerswisselingen doorgevoerd in zijn team. Caps en Perkz wisselden echter wel weer van rol. De Deen heeft opnieuw zijn plaats als midlaner ingenomen, terwijl de Kroaat als ADC is teruggekeerd naar de botlane. Hoewel de voormalige Fnatic-speler als marskman niet slecht presteerde tijdens de spring split, lijkt hij zich in een meer centrale positie in de Summoner’s Rift meer op zijn gemak te voelen.

Gezien de overvloed aan talent in dit collectief, zien wij niet in wie tijdens de summer split G2’s suprematie zou kunnen doorbreken. Met de twee eerder genoemde spelers, Jankos die tot MVP van het laatste reguliere seizoen werd verkozen, Wunder, een van Europa’s meest regelmatige toplaners, en Mikyx, opgenomen in het All Pro Team van de spring split, is het moeilijk om een team te vinden dat in staat is om de evenknie te zijn van G2 Esports. De getalenteerde spelers in de Spaanse organisatie kunnen echter wel verrast worden, en een van die verrassingen zou heel goed Rogue kunnen worden.

Rogue, de verrassing in het voorjaar

© Rogue

Ook Rogue veranderde niets aan zijn team tijdens het tussenseizoen en deelt na twee summer split-speeldagen de eerste plaats met Mad Lions. Rogue kon zich nipt kwalificeren voor de play-offs van de voorjaarssplit ondanks een ingewikkeld einde van het seizoen met vier opeenvolgende nederlagen. Vervolgens wonnen ze hun eerste play-offwedstrijd tegen Misfits alvorens verslagen te worden door Origen, dat in de play-offs goed gerodeerd was. Dit lijkt een boost te hebben gegeven aan het vertrouwen van de spelers, die bevestigen dat ze in staat zijn om de teams uit de tweede tabelhelft zonder problemen te verslaan. De teamgenoten van Hans Sama moeten dit weekend echter de krachtmetingen met Fnatic en Mad Lions doorstaan. Als die wedstrijden eenmaal voorbij zijn, zullen we een beter idee hebben over het echte spelniveau van dit collectief, want de teamgenoten van Rekkles en Mad Lions zullen hen ongetwijfeld een moeilijke tijd bezorgen.

Mad Lions, een succes dat niet meer mag verbijsteren

© Mad Lions

Mad Lions, voorheen Splyce, eindigde 2019 zeer sterk met een top 5-8 op het WK na verlies tegen SKT1 in de kwartfinales. De organisatie verzamelde heel wat podiumplaatsen door te vertrouwen op jonge spelers, zelfs toen de LCS EU nog bestond. In 2018 bloeide Nisquy, een bekende speler binnen de Belgische scene, er open. De keerzijde van de medaille van Splyce/Mad Lions is echter dat na elk seizoen de grote teams de talenten komen wegplukken. Zo was er na de verschillende transfers, in het licht van het nieuwe competitieve jaar van het LEC 2020, nog maar één speler in het team dat een goede vertoning had gemaakt op het WK van 2019: Humanoid. De staf, met uitzondering van de strategic coach Duke, bleef op de belangrijkste posities echter gelijk.

En zo was het dat in het lentesegment, te beginnen met een grotendeels heropgebouwd team, de Mad Lions een mooie derde plaats veroverden na winst tegen G2 Esports in de eerste ronde. Het is dan ook logisch dat er intern werd beslist om dezelfde groep te behouden voor het tweede deel van het seizoen. De staf ziet zeker nog ruimte voor verbetering in dit multiculturele team. Voorlopig lijkt de eerste plaats van het team onder de Spaanse vlag te bewijzen dat de mensen achter de schermen gelijk hebben. Daar ligt misschien wel een van de grootste krachten van deze organisatie, maar paradoxaal genoeg de minst zichtbare: de staf. Soms is een serieuze en professionele omkadering echter niet genoeg om een club op de weg naar de overwinning te begeleiden. Vooral wanneer administratieve problemen problemen veroorzaken voor een machine die reeds moeite kent om zijn volledige potentieel te bereiken. Zo zou het eerste deel van 2020 kunnen worden samengevat voor Vitality.

Heeft Vitality eindelijk het goede recept gevonden?

© Vitality

Na een teleurstellend 2019 waarbij het Franse team de kwalificatie voor het WK misliep, werd beslist om het team opnieuw op te bouwen rond toplaner Cabochard en support Jactroll. Tegelijkertijd verwelkomde de organisatie een nieuwe coach in de persoon van Duke, na zijn grote avontuur op het wereldkampioenschap met Splyce. Deze wederopbouw verliep echter veel ingewikkelder dan verwacht. Milica, de midlaner, speelde vanwege een paspoortprobleem en de coronacrisis geen enkele rol van betekenis in de spring split. Bij de rest van de spelers pakte de mayonaise niet echt. Ondanks een overwinning op de laatste dag tegen Fnatic, was het seizoen een en al ellende voor de spelers en de Vitality-fans. Het Franse team beëindigde zijn voorjaarssplit met slechts twee kleine overwinningen.

Met de komst van het tussenseizoen gaat er een nieuwe grote bouwwerf open. Milica heeft eindelijk zijn administratieve problemen opgelost en krijgt de steun van een nieuwe support en jungler, respectievelijk Labrov en Nji. Die laatste, overgekomen uit de academie, lijkt meer sereniteit in het spel van de bijen te hebben gebracht. Vitality heeft zijn aantal overwinningen uit de eerste helft van het jaar na twee competitiewedstrijden al geëvenaard door Schalke 04 en vooral G2 Esports te verslaan. Hoewel alles nog niet perfect is, zoals de nederlagen tegen Mad Lions, Rogue en Fnatic hebben laten zien, lijkt de hoop terug te keren naar de bijenkorf. Dit is des te belangrijker omdat voor een club als Vitality een tweede jaar zonder kwalificatie voor het WK een smet op het blazoen zou zijn. Maar voor dit zomersegment zijn, zoals we eerder zagen, de kansen om zich te kwalificeren voor het enige internationale toernooi van 2020 groter. De bijen krijgen echter maar één kans om goed te steken.

België en het LEC

© FNATIC

Het is tijd om ons te richten op het Belgische talent dat je in het LEC kunt tegenkomen tijdens de zomersplit. De lijst is waarschijnlijk vrij kort omdat er slechts één persoon met de Belgische nationaliteit op het hoogste niveau in Europa acteert, met name Bwipo in het shirt van Fnatic. Over het algemeen zijn de Belgen nauwelijks aanwezig op de hoogste treden van de professionele League of Legends-scene. Nisquy, die voor Cloud9 uitkomt, is de enige andere grote speler uit België. Er was echter nog niet zo lang geleden een tijd dat de Belgen vrij goed vertegenwoordigd waren op het hoogste niveau, met individuen als Krepo, Targamas, wewillfailer, je suis kaas en Moopz. De vaststelling is vandaag dus heel eenvoudig: België heeft moeite om nieuw talent te ontwikkelen. Ons land is ook amper vertegenwoordigd op de European Masters, het equivalent van de Europese tweede divisie. Er waren slechts twee van de 140 spelers die op de eerste editie in 2020 de Belgische nationaliteit hadden. Bovendien maakten ze deel uit van het enige team van de Belgian League in deze competitie, wat bewijst dat Belgisch talent niet gemakkelijk naar het buitenland wordt geëxporteerd. Maar deze cijfers zijn geen toeval.

Terwijl sommige andere nationale competities al vele seizoenen of zelfs jaren in verschillende vormen bestaan, zo was de Superliga aan zijn 18de seizoen toe op de European Masters Spring 2020, lanceerde België zijn nationale competitie pas aan het begin van het jaar. Het zal tijd kosten om nationale atleten te ontwikkelen en om de achterstand op andere landen zoals Frankrijk, Spanje of Duitsland in te halen. Die landen hebben namelijk niet lang gewacht met het bieden van mogelijkheden voor jongeren om zich te ontwikkelen en te acclimatiseren in een concurrerende omgeving. We moeten echter niet wanhopen, want gedurende de vorige Europese Masters was Sector One slechts één overwinning verwijderd van de groepsfase van de competitie. Bovendien bestaat de Belgian League uit een groep teams uit het esports-ecosysteem en een groep teams uit de voetbalwereld (KV Mechelen en RSC Anderlercht). Het lijdt geen twijfel dat ze van elkaar zullen leren om de opkomst van nieuwe jonge Belgische talenten te vergemakkelijken en om zo te schitteren op de internationale scene naast Bwipo en Nisquy.

Intussen begon de derde speeldag van het LEC gisteren met de openingswedstrijd tussen Schalke 04 en Excel. Een wedstrijd die een finale van de play-offs waardig is, G2 vs Fnatic, zal deze nieuwe speeldag van het kampioenschap afsluiten. Deze laatste twee teams lijken nog steeds in de inloopfase te zitten, maar het Spaanse team lijkt de psychologische overhand te hebben genomen over de teamgenoten van Rekkles deze laatste paar seizoenen.

© LEC