Dries Mertens: van kleine knul uit Leuven tot recordman in Napels

Dries Mertens mag zich sinds dit weekend topschutter aller tijden noemen bij Napoli. Met zijn 122ste doelpunt ooit in het shirt van Napoli verzekerde hij zijn team van een plek in de finale van de Coppa Italia. Het relaas van een vrolijk jongetje uit Leuven die een god in Napels werd.

Dries Mertens leert op jonge leeftijd zijn eerste voetbalkneepjes kennen bij, hoe kan het ook anders, Leuven. Op 11-jarige leeftijd trekt hij naar Anderlecht, waar Mertens niet goed genoeg bevonden wordt. Ook zijn kleine gestalte speelt hem parten. Hetzelfde verhaal bij de jeugd van AA Gent, dat hem daarom eerst aan Eendracht Aalst en daarna aan AGOVV Apeldoorn verhuurt.

Pas wanneer Mertens zich op Nederlandse bodem begeeft, lijkt het 1m69 kleine knaapje open te bloeien. Mertens wordt een smaakmaker en publiekslieveling in Apeldoorn, het sein voor de club om hem definitief over te nemen van Gent. Mertens blijft zich in de Nederlandse tweede klasse verder profileren. Op drie seizoenen tijd scoort hij 30 keer voor AGOVV.

Mertens waagt vervolgens de stap hogerop naar de Eredivisie. FC Utrecht weet de flankspeler aan zich te binden. De overstap verteert Mertens moeiteloos. Na twee seizoenen in de Domstad is het duidelijk dat Mertens nog hogerop wil klimmen. PSV begrijpt het signaal en klopt aan bij Utrecht. Ook in Eindhoven zal Mertens twee seizoenen vertoeven. Bij de club pakt hij ook zijn eerste prijzen: de beker in 2012 en de Supercup een jaar later. Als een van de grootste revelaties op de Europese velden lonkt een transfer naar een topcompetitie. In de zomer van 2013 trekt Mertens de Nederlandse deur achter zich dicht. Het jongetje uit Leuven komt in de Serie A bij Napels terecht, de Zuid-Italiaanse stad waar ooit ene Diego Maradona furore maakte.

Decibel Bellini roept 11 keer zijn naam

Niet iedereen loopt wild van de transfer van Mertens. Eziolino Capuano, een Italiaanse trainer die ooit nog eventjes Eupen coachte, zegt aan de Italiaanse televisie dat Mertens het geen acht matchen vol zal houden in Napels. Het zou anders uitdraaien. Mertens vertoeft nog altijd met zijn jeugdvriendin Kat Kerkhofs in zijn palazzo in Napels.

Goed voor 310 wedstrijden, van 2013 tot nu, zit Mertens aan 122 gemaakte goals in het shirt van de Partenopei. Daarmee is hij Marek Hamsik, die 121 goals heeft gemaakt voor Napoli, voorbij gestoken. Diego Maradona klokte in Napels af op 115 goals. Met die laatste wordt Mertens, tegen wil en dank, wel eens vaker vergeleken in de stad aan de Vesuvius. Je zal maar de initialen DM hebben in de stad.  

De Rode Duivel maakt doorheen de jaren typische Mertens-doelpunten: vanop de linkerflank naar binnen snijden en met rechts de bal in de verste hoek plaatsen. Daarnaast scoort hij nog enkele pareltjes die zijn carrière bij Napels zullen typeren. Zijn eerste hoogtepunt beleeft hij in 2014, toen hij de beslissende 2-0 scoorde tegen aartsrivaal Juventus. De speaker in het San Paolo-stadion, de legendarische Decibel Bellini, scandeert de naam van Mertens maar liefst 11 keer. Ook zijn lobgoals tegen Torino in 2016 en tegen Lazio in 2018 en zijn beauty tegen Barcelona dit jaar (waarmee hij het record van Hamsik evenaarde) behoren tot zijn topmomenten in Napels.

Resta con noi

Record of geen record, Mertens kan al jaren niks verkeerd doen in Napels. Waar hij ook opduikt, is Ciro Mertens (zoals de Napolitanen hem noemen) een graag geziene kerel. In verscheidene straatjes in Napels prijken diverse muurschilderingen van Grande Mertens.

De vraag luidt nu vooral: wat nu? Recordman Mertens is einde contract in Napels en de onderhandelingen voor een nieuwe verbintenis blijven stroef verlopen. De gespannen relatie tussen veel spelers, waaronder Mertens, en Napoli-voorzitter Aurelio De Laurentiis deden de gesprekken geen goed. Maar het volk wil zijn icoon behouden. Zelfs in volle coronatijden liepen verpleegsters in Napels met de zin “Resta con noi” (Blijf bij ons) op hun schort rond.

Komt die langverwachte contractverlenging er nu of niet? Sportief directeur Cristiano Giuntoli liet onlangs nog uitschijnen van wel. "Dries is gehecht geraakt aan het Napoli-shirt en de aankondiging van de verlenging zal er snel komen. Met zijn hoofd is hij altijd bij Napoli gebleven, maar toch hadden we angst om hem en nog andere grote namen te verliezen", liet Giuntoli weten aan Sky Italia.

Bekijk in deze compilatie alle 122 goals die Mertens al heeft gescoord voor Napoli.

Serie A

Bekijk alles
Top