Après une saison décevante terminée à la huitième place, le Standard veut retrouver des couleurs et de la constance en Jupiler Pro League. Une fois encore, la jeunesse sera au pouvoir à Sclessin, où l’ambition sera de décrocher un ticket européen.
Le Standard a vécu une saison 2020-2021 à oublier. Contrainte de changer d’entraîneur en cours d’exercice après les résultats décevants de Philippe Montanier, la direction liégeoise a confié les rênes du club à Mbaye Leye, un ancien de la maison. Si le coach sénégalais a réussi à emmener les Rouches en finale de la Coupe de Belgique, le bilan en championnat fut nettement moins reluisant.

En loupant les play-offs I et en terminant bon dernier des Europe play-offs, soit à la huitième place, les Liégeois sont complètement passés à côté de leur objectif initial. Il faudra impérativement faire mieux cette année, même si tout n’incite pas à l’optimisme en bord de Meuse.

Un effectif repensé

Les finances étant loin d’être au beau fixe, le Standard ne peut se permettre aucune folie sur le marché des transferts. Pire, il est contraint de vendre avant d’acheter. C’est ainsi qu’il a dû laisser filer à l’Antwerp le jeune Michel-Ange Balikwisha, bon pour 11 buts et 4 assists la saison dernière. Les Rouches se sont également séparés de leur capitaine Zinho Vanheusden, revendu à l’Inter qui l'a prêté au Genoa. Il ne sera pas simple de combler le vide laissé par son départ, sa longue indisponibilité la saison dernière ayant été très préjudiciable au Standard.

Plus que jamais, Mbaye Leye, qui vient de vivre sa première préparation complète en tant que T1, semble vouloir confier les clés du jeu liégeois à la jeunesse. Des cadres comme Mehdi Carcela, Maxime Lestienne ou encore Selim Amallah sont pour le moment laissés de côté, laissant la place à plusieurs jeunes pousses de l’Académie.

Si Arnaud Bodart, Nicolas Raskin et Hugo Siquet sont déjà bien installés dans le onze, le Standard espère sans doute encore l’éclosion de l’un ou l’autre jeune. Ce sera peut-être le cas des défenseurs Ameen Al-Dakhil et Nathan Ngoy ou de l'attaquant Denis Dragus. Arrivé au club en 2019, le Roumain de 22 ans semble pour la première fois entrer dans les plans d’un coach. En attaque, la confiance sera logiquement accordée au duo formé par Jackson Muleka et João Klauss, dont l'efficacité constitue l’une des rares satisfactions de la défunte saison.

Des renforts nécessaires

Reste que le pari de la jeunesse, s’il est en partie contraint, pourrait s’avérer risqué, et plusieurs renforts d’expérience, surtout offensifs, semblent indispensables pour faire mieux cette saison. Le coach liégeois ne s’en est d’ailleurs pas caché: “Il faut du sang neuf. Cela fera du bien, parce que si on repart avec la même équipe, on ne peut pas espérer faire mieux que la saison dernière.” Des nouveaux visages qui débarqueront toutefois après le début du championnat.

Les incertitudes qui entourent la saison à venir du Standard ne lui permettent donc pas de nourrir de trop grandes ambitions à ce stade. Néanmoins, la priorité des Rouches devrait être de retrouver le football européen la saison prochaine, que cela soit via le championnat ou la Coupe. Les Liégeois, qui n’avaient plus été absents de la phase de groupes de l’Europa League depuis 2015, pourront en tout cas concentrer toute leur énergie sur le championnat et la Coupe cette saison.

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