La saison de cyclo-cross bat son plein et, comme à son habitude, le coureur belge en est un des principaux animateurs. Il s’élancera cet après-midi dans les labourés de Hulst, aux Pay-Bas pour la 4e (et avant-dernière) manche de la Coupe du monde. Actuel leader du classement général, Van Aert veut défendre sa place.

Son aisance sur le Tour de France 2020 nous l’a presque fait oublier, mais Wout van Aert est d’abord tout un champion de cyclo-cross. Une fois la saison sur route terminée, le Belge n’a pris de vacances. Il a simplement troqué son vélo pour un VTT.

Ce dimanche au Vestingcross de Hulst, aux Pays-Bas, Van Aert sera au départ de la 4e manche de la Coupe du monde de cyclo-cross. L’épreuve compte traditionnellement une dizaine de manches, mais le coronavirus nous a habitué à voir les traditions voler en éclats. L’édition 2021 a été donc considérablement réduite, puisqu’elle ne se disputera que sur 5 courses.

Van Aert leader

Les trois premières manches ont été remportées par trois coureurs différents. Le Belge Michael Vanthourenhout s’était imposé le 29 novembre à Tabor (République Tchèque). Le Néerlandais Mathieu van der Poel s’était arrogé la deuxième manche à Namur, le 20 décembre. Enfin, c’est Wout van Aert qui avait balayé ses adversaires à Termonde le 27 décembre. Au classement général, ce dernier est en tête avec 95 points, devant Vanthourenhout (84 pts) et Van der Poel (70 pts).

S’il gagne à Hulst, le coureur Jumbo-Visma confortera un peu plus sa place. C'est un objectif. "Je veux défendre cette place de leader", avait déclaré Van Aert à Termonde. "C'est un beau maillot et je veux le défendre dans les cross qui sont encore à mon programme". 

Mais la concurrence sera rude. Van der Poel, l'éternel rival, accuse un certain retard en raison de son absence à la première manche. Le classement général en Coupe du monde ne fait donc pas partie de ses priorités. Mais le Néerlandais a bien l’intention de se montrer dans l’unique manche qui se déroule aux Pays-Bas. Le coureur est remonté à bloc en ce début d’année, puisqu’il vient de remporter ses trois dernières courses. Ce dimanche, Van der Poel disputera sa 4e course en cinq jours. S’il la gagne, ce sera un incroyable exploit

D’autres objectifs en tête

La pugnacité de Wout van Aert en Coupe du monde ne doit pas cacher le fait que ses objectifs prioritaires sont ailleurs. Le natif d'Herentals a les yeux rivés vers le championnat de Belgique dimanche prochain et, surtout, le championnat du monde à Ostende le 31 janvier. "Les deux, je veux gagner les deux", a-t-il déclaré en riant à l’issue du GP Sven Nys, vendredi. 

Van Aert s’entraîne rigoureusement pour ces deux grandes échéances, quitte à être moins frais sur les épreuves de Coupe du monde. Mais il tient à disputer des courses pour se préparer. "Si vous ne faites pas l'effort lors de chaque cross où vous avez de moins bonnes jambes, il ne reste plus grand chose. Il ne faut pas attendre les bonnes jambes, il faut les provoquer", avait encore réagi le Belge.

La 4e manche de la Coupe du monde de cyclo-cross à Hulst est à suivre en direct à partir de 14h50 sur Proximus Sports 1, disponible dans l'option All Sports de Proximus Pickx.