Le jour où Van Avermaet est devenu "Golden Greg"

Il y a quatre ans jour pour jour, le monde du cyclisme belge vivait un moment particulièrement savoureux. À Rio de Janeiro, sur la célèbre plage de Copacabana, Greg Van Avermaet était couronné champion olympique. Rétrospective.

En tant que fils et petit-fils de cyclistes professionnels, Greg Van Avermaet semblait prédestiné pour le vélo. Le natif de Lokeren doit en outre son prénom à Greg LeMond, coureur américain trois fois vainqueur du Tour de France et deux fois champion du monde, entre autres. 

Pourtant, Van Avermaet se passionne d’abord pour le ballon rond. Durant sa jeunesse, il garde les cages des équipes juniors du SK Beveren. Mais le virus du cyclisme le contamine définitivement à l’adolescence.  

Chez les juniors, Van Avermaet impressionne par sa persévérance et sa discipline à l’entraînement. En 2007, il entre dans le circuit professionnel par la grande porte, en remportant une étape du Tour du Qatar, l’une de ses premières courses. Dans l'ombre de Philippe Gilbert, le beau-frère de l'ancien cycliste Glenn D'Hollander excelle surtout par sa régularité et ses places d’honneur. Mais tout va changer en 2016.

Des places d’honneur au Graal olympique

Van Avermaet réussit cette année-là une belle saison. Il remporte notamment le Circuit Het Nieuwsblad et la cinquième étape du Tour de France au terme d’un impressionnant solo. Le Ouest-flandrien part alors en pleine confiance pour Rio. L’épreuve sur route se déroule le 6 août 2016, jour d’ouverture des JO. Sur papier, le parcours est taillé pour les grimpeurs. Mais Van Avermaet veut tenter sa chance. 

À 70 kilomètres de l'arrivée, un groupe de favoris se détache. Dans la dernière ascension vers la Vista Chinesa, à 20 kilomètres du terme, les costauds Vincenzo Nibali, Sergio Henao et Rafal Majka creusent l’écart, laissant Van Avermaet, en difficulté, à la traîne

Mais le Belge n’abandonne pas. Il reprend espoir lorsque Nibali et Henao chutent dans la descente très technique. Majka, maillot à pois du Tour de France quelques semaines plus tôt, semble se diriger tranquillement vers la victoire. Il reste 12 bornes.

Cependant, le Danois Jakob Fuglsang part à sa poursuite et Van Avermaet se glisse dans sa roue. Ensemble, ils comblent le trou dans les derniers kilomètres et fondent sur Majka, épuisé. Fuglsang tente de contrôler le sprint, mais il ne peut rien faire quand Greg lance son effort. Le Belge peut lever les bras au moment de passer la ligne d’arrivée: après plusieurs années infructueuses, cette fois, c’est la bonne.

2017, nouveau grand cru

Après sa médaille d'or, le coureur de BMC semble complètement transformé. Si, jusque-là, des erreurs tactiques ou un mauvais usage de ses forces l’avaient plombé, tout lui réussit en 2017. Van Avermaet réussit un printemps exceptionnel, avec des victoires au Circuit Het Nieuwsblad, à Gand-Wevelgem et, surtout, sur Paris-Roubaix, son premier monument. Le polyvalent coureur belge termine la saison cycliste à la première place du classement mondial UCI.

Les années suivantes, ‘Golden Greg’ s’adjugera encore quelques victoires (une étape sur le Tour d’Oman et sur le Tirreno-Adriatico). Mais son titre olympique restera à jamais son chef-d’oeuvre. "Dès que j'ai franchi la ligne d'arrivée, j'ai su que ce serait, pour toujours, le meilleur moment de ma carrière. Je me suis dit: ‘ma carrière est à présent réussie’. Après cela, rien ne pouvait plus m’arriver", confiait récemment Van Avermaet au journal Het Laatste Nieuws.

Revivez ci-dessous ce moment de gloire pour la Belgique, raconté par Greg Van Avermaet lui-même.

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